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Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

miércoles, diciembre 30, 2009

Hacia las puertas de la eternidad.

New Horizons se encuentra ya más cerca de Plutón que de la Tierra.

El 18 de Febrero de 1930 un pequeño mundo, situado en lo que se consideraba la frontera final de nuestro Sistema Solar, entro en la historia de la mano del astrónomo estadounidense Clyde William Tombaugh, convirtiendose en el 9º planeta, algo tan lejano que desde el primer momento hizo volar la imaginación de la gente...como sería estar en un lugar como este, rodeados de un silencio abrumador, de un frío atroz, apenas iluminados por un Sol tan distante que parecería una simple estrella muy brillante? Sin duda, cuando se quería imaginar como seria estar a las puertas de la eternidad estelar, el primer lugar que venia a la mente era Plutón.

Muchas cosas han pasado desde entonces...se descubrió que tenia una luna, Caronte (de la mitad de tamaño del propio Plutón), y posteriormente otras dos pequeñas lunas y una atmosfera estacional, se encontraron mundos aun más lejano, alguno de ellos mas grandes que el mismo, y fue "degradado" a planeta enano, consideradole el miembro más cercano de toda una familia de objetos situados más alla de Neptuno y que forman lo que llamamos el Cinturón de Kiuper. Pero nada de eso le hizo perder la fascinación que ejercía desde su descubrimiento, y ese lugar extraño visto como una simple mancha incluso para los mas potentes telescopios, siguió y sigue rodeado de misterios.

Y ahora nos acercamos a la meta final, al momento es que, por primera vez, podremos verlo desde cerca...lanzada en Enero de 2006 la sonda New Horizons, el objeto más rapido lanzado jamas por la Humanidad, está avanzando a unos 50.000 kilómetros por Hora al encuentro de Plutón, del que esta ya mas cerca que de la propia Tierra. No significa que haya recorrido ya la mitad del camino (cosa que ocurrirá el 25 de Febrero de 2010), ya que la trayectoria no es una linia recta, pero si que representa traspasar una frontera imaginaria...ahora si, de forma definitiva, podemos decir que vamos al encuentro de Plutón, la antigua frontera del Sistema Solar.

Sumida en un largo sueño del que solo ha sido despertada ocasionalmente para diversas comprobaciones (la proxima sera en Enero, para proceder a una correiíon en la aliniacíon de la antena principal con la Tierra), New Horizons sigue ahora mismo adelante en perfecto estado, esperando el momento en que se produzca el encuentro con Plutón, el 14 de julio de 2015, un momento fugaz que apenas durará unas horas y durante el cual los instrumentos científicos de la sonda deberán trabajar a plena potencia.

Y despues? El viaje de esta sonda no terminará con Plutón, sino que, tras el, se espera poder acercarse a uno o más objetos del Cinturón de Kuiper, una taréa en la que ya es esta trabajando desde este Verano, y del que se espera que en 2011-12 se haya establecido una lista definitiva de potenciales objetivos. Pero mientras esto ocurre New Horizons sigue su camino, reduciendo día a día la distancia con repecto a un pequeño mundo helado que fue visto, durante décadas, como la última frontera antes del abismo

La mejor imagen que tenemos actualmente de Plutón y Caronte, cortesía del Hubble.

Esta visión idializada de la superficie de Plutón fascinó durante décadas a generaciones y generaciones de personas, que lo imaginaban como la frontera final.


Comparativa entre la Tierra y la Luna, con Pluton y Caronte...ambos sistemas estan considerados planetas dobles, pues la diferencia de tamaño entre los integrantes de cada uno de ellos es mucho menor que en comparación al resto de sistemas de satélites y planetas.

Plutón junto con la lunas Caronte, Nix y Hidra, estas dos recientemente descubiertas....puesto que comparten el mismo plano orbital se cree que todas nacieron de un posible impacto contra el planeta.

Representación de New Horizons sobrevolando Plutón...se espera que en 2015 aun se mantenga la atmósfera estacional que actualmente cubre el planeta, y que solo aparece cuando este llega a su momento de mínima distancia con respecto al Sol. Este "periodo calido" hace que diversos gases, como el nitrógeno, el metano y el monóxido de carbono, habitualmente congelados en la superficie, empiezen a sublimarse, formando una capa gaseosa temporal que se precipita en forma de hielo cuando las temperaturas descienden nuevamente.

New Horizons Spacecraft Now Closer to Pluto Than Earth

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