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El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraiese)
En las oscuras dunas de Murray Buttes.

viernes, octubre 07, 2016

MeteoMars

Intentando predecir cuando ocurrirá la siguiente tormenta de polvo global.

"Y después de las noticias deportivas con las polémicas de la jornada, pasemos al parte meteorológicos. Tiempo frío, seco y con muy poco aire, como es lo habitual en nuestro pequeño planeta rojo. Pero los modelos indican una alta posibilidad de que se desaten tormentas de arena a gran escala, y que puedan converger en una global los próximos días o semanas. Así que extreme las precauciones si tiene pensado hacer un largo viaje próximamente. Y para terminar, un consejo: Aunque vea vídeos en MarsTube que aseguran que se puede respirar sin escafandra, que es todo una conspiración para ocultarlo, no se lo crea. Ya llevamos 274 que han muerto haciendo el idiota".

Podemos imaginar un día en que la Humanidad este asentada en Marte, incluso con nuevas generaciones que hayan nacido en este planeta, y por tanto lo consideren su verdadero hogar. Y como sus hermanos terrestres, querrán conocer mejor su mundo, y saber predecir su estado de animo climático. No tiene la variedad y dinámica desatada de La Tierra, pero en ocasiones puede sorprender con colosales tormentas de polvo. De esas que nadie, y sobretodo sus futuros habitantes, querían encontrarse a la intemperie. ¿Existirán meteorólogos marcianos haciendo la previsión del tiempo, tal como hemos imaginado en esta divertida ficción? Quien sabe, pero no son pocos los que están intentando dar los primeros pasos para que así sea ya se están dando.

Las tormentas globales son la versión más espectacular de este tipo de fenómenos climáticos. La mayoría son locales, algunas se convierten en regionales, y finalmente, cuando varias de estas convergen, puede desencadenarse una reacción en cadena que termina por ocultar la superficie del planeta, toda ella sin expectación, que se ve sometida a días de frío y oscuridad. Pero su misma magnitud las hace imprevisibles y escasas. La más reciente de ellas ocurrió en 2007, como bien recuerdan todos aquellos que formaba en ese momento parte del equipo de Spirit y Opportunity. "La tormenta global de polvo en 2007 fue la primera gran amenaza a la que se enfrentaron desde el aterrizaje", explica John Callas, director del proyecto. "Tuvimos que tomar medidas especiales para permitir su supervivencia durante esas varias semanas con poca luz solar  para asegurar que siguieran teniendo energía. Cada rover se mantenía encendido sólo unos pocos minutos cada día, suficiente para calentarlos, para a continuación, apagarlos hasta el día siguiente sin siquiera comunicarse con la Tierra. durante muchos días, durante lo peor de la tormenta, los rovers estuvieron completamente e abandonados a su destino".

Nada sería mas deseable que saber predecir cuando harán acto de presencia esos monstruos. Los ingenieros soviéticos de Mars 2 y 3, que debieron realizar sus respectivos intentos de aterrizaje en medio de la peor tormento global de la historia conocida de Marte. Es posible? Lo sabremos los próximos meses."Marte alcanzará el punto medio de su actual temporada de tormentas de polvo el 29 de octubre de este año. De acuerdo con la serie histórica que encontramos, creemos que es muy probable que una tormenta global de polvo comience dentro de unas pocas semanas o meses de esta fecha", explica James Shirley, científico planetario del JPL.

En su estudio refirió haber encontrado un patrón en la formación de tormentas de polvo globales, añadiendo una variable vinculada al movimiento orbital de planeta. Otros planetas tienen efecto sobre el momentum (Cantidad de movimiento) de Marte en su órbita alrededor del Sistema solar, siguiendo un ciclo temporal de alrededor de 2,2 años, lo que es más largo que el tiempo que tarda Marte para completar cada órbita: Alrededor de 1,9 años. La relación entre ambos ciclos cambia constantemente, y Shirley encontró que las tormentas de polvo globales tienden que se producen cuando el momentun está aumentando durante la primera parte de la temporada de tormentas de polvo. Ninguna de las tormentas de polvo globales en el registro histórico (1977, 1982, 1994, 2001 y 2007 son las últimas conocidas) ocurrió cuando este estaba disminuyendo durante esa misma fase.

¿Hemos encontrado realmente la clave que nos permita adelantarnos a esos furiosos y polvorientos golpes de Marte? En unos pocos meses lo sabremos. Si es así se habrá dado un paso de gigante. De lo contrario el puesto de meteorólogo de la futura televisión marciana seguirá vacante. De momento.
 
Un gráfico que expresa las similitudes entre 2016 (línea azul oscuro) y los años en los que Marte ha experimentado tormentas de polvo globales (líneas naranjas), en comparación con los años sin tormenta global de polvo (líneas azul-verdes).

Opportunity nos ofreció lo que significa ser alcanzado por una tormenta global. La luz disponible cayó, en los peores momentos, hasta un 99%, casi la oscuridad total. El rover a duras penas pudo sobrevivir.

Los grandes volcanes de Tharsis se elevan sobre la gran tormenta de 1971. La Mariner 9, una vez en órbita, pudo esperar a que las cosas se calmaran, pero los módulos de aterrizaje de las Mars 2 y 3 soviéticas no tuvieron esa posibilidad. De haber sido capaces de predecir su llegada, sus misiones se abrían aplazado hasta la siguiente ventana de lanzamiento, en 1973.

La tormenta de 2001 vista desde la Tierra. 

La misma tormenta vista por la Mars Global Surveyor. Lo que comenzó como una gran tormenta en el Sur, visible como una mancha marrón claro, terminó abarcando todo el planeta.

Study Predicts Next Global Dust Storm on Mars