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Ocaso marciano.Sol 1863

domingo, junio 02, 2013

Post Vintage (54): El día que la Luna pudo desaparecer

Casi totalmente invisible desde la Tierra, Atiken es la mayor cuenca de impacto que existe en la Luna y la segunda mayor del Sistema Solar.

Intuida por las sondas soviéticas Luna 3 y Zond 3 a principio de los 60, visto parcialmente por los altímetros de los Apolo 15 y 16 a principio de los 70, fotografiada de forma completa por la Galileo en 1990 y finalmente estudiada a fondo por Clementine en 1997...esta es la historia del descubrimiento de una estructura lunar inmensa, pero al mismo tiempo oculta a nuestros ojos al situarse cerca de la cara oculta, la antigua señal de un cataclismo que bien pudo haber destruido a nuestra compañera y cuyas consecuencias podrían explicar uno de los episodios más extraños sucedidos durante la juventud de nuestro planeta, el repentino bombardeo que lo sacudió durante apenas 100 millones y que remitió tan rapidamente como empezó.

Se la conoce como Cuenca Atiken, nombre que recibe en referencia a un cráter más joven y del mismo nombre situado en uno de sus extremos, y es la segunda mayor cuenca de impacto conocida del Sistema Solar, solo superada por la descomunal Hellas Planitia de Marte. 2500 Kilómetros de diámetro y 12 kilómetros de profundidad media denotan la magnitud de lo que alli sucedió, y si pensamos en que el diámetro de la propia Luna es de unos 3474 Kilómetros resulta enigmático como pudo sobrevivir a tal catástrofe.

Una pista que podría explicar tal misterio puede estar en la relativa poca profundidad de Atiken y la ausencia de material del manto, aquel situado bajo la corteza externa, lo que implica que el impacto no penetró demasiado a pesar de su evidente magnitud. Las simulaciones indican que un golpe directo y a gran velocidad relativa habría llegado a desenterrar material situado a 200 Kilómetros de profundidad, cosa que resulta evidente que no es el caso. Igualmente que en el borde Noreste de la cuenca encontremos elevaciones de grán altura, por encima de los 8 Kilómetros, podría ser tambien un indicio de la dirección del este proyectil celeste.

Todo lleva a pensar, pues, que se movia a baja velocidad con respecto a nuestro satélite y que lo golpeó en un ángulo muy bajo, quizás no más de 30º con respecto a la superficie. Algo que pudo salvar a la Luna (y quizás también a la Tierra) de lo que podría haber sido un destino fatal.

Sin embargo, y la enorme cicatriz dejan testimonio de ello, es evidente que no salió intacto del evento, de forma indirectamenta, tampoco la Tierra. Los indicios geológicos muestran que esta sufrió un súbito e intenso bombardeo, cronológicamente fechado desde los 3.950 a los 3.850 Millones de años, cuyo origen no esta nada claro.¿Podría ser el cataclismo que creó la cuenca Atiken la responsable de tal bombardeo, así como de las nuevas cuencas que aparecieron en la propia Luna? Pudieron ser los restos proyectados hacia el espacio y que fueron cayendo en la Tierra o regresando finalmente a nuestro satélite los responsables?

Atiken en un lugar sorprendente en muchos aspectos, y no solo por su tamaño y origen. Químicamente también es única, pues no solamente es diferente a las tierras altas lunares que la rodean, sinó que ninguna de las muestras que tanto las misiones tripuladas Apolo como las automáticas Luna trajeron de regreso a la Tierra para su estudio tiene la composición detectada en el interior de la cuenca...es más, ni tan solo uno los meteoritos de origen lunar que se han encontrando en nuestro planeta tiene una química similar.

¿Cual es el motivo de su singular composición, de su superior abundancia en elementos como el Hierro, el Titanio y el Torio? Material proveniente de las profundidades y sacados a la luz por el impacto? Resultado de la posible fusión del terreno fruto del calor generado por el impacto? Lo cierto es que, de momento, no hay una explicación clara, y posiblemente solo una misión que trajera muestras desde el interior de Atiken podra dar una solución definitiva a este debate.

Es nuestra compañera de viaje desde hace Miles de Millones de años y el mudo testimonio de la larga y tortuosa vida que ambos mundos han tenido...en la Tierra su capacidad de renovarse geologicamente le permitió mantenerse en un estado de casi "juventud eterna", borrando en gran medida las huellas de un pasado tormentoso, pero este no es el caso de la Luna. Allí, en un paisaje apenas alterado por el paso de las eras, todo lo que ha sucedido desde su nacimiento quedó registrado. Es como un maravilloso libro cósmico, lleno de páginas sorprendentes, como aquella que habla del día en que Selene pudo haber desaparecido de la historia...de una donde, quizás, nosotros nunca habríamos existido.

La cara oculta de la Luna. Atiken destaca notablemente como una oscura mancha en la parte inferior del disco. El tamaño de la cuenca en relacíon al de nuestro propio satélite son una muestra clara de la magnitud de lo que allí ocurrió.

Atiken en diversas facetas: Como diferencia de brillo, Topografía, concetración de Hierro y depósitos de Titanio.

Corte geológico de la cuenca Atiken.

South Pole-Aitken basin

Searching for water in the Aitken Basin

The biggest hole in the Solar System

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