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Pruebas con el taladro, del cual se espera que regresa a la actividad, después de un tiempo de inactividad debido a problemas técnicos. Sol 1848
Ocaso marciano.Sol 1863

jueves, mayo 23, 2013

Ventanas entre las rocas

Opportunity encuentra una de las mejores evidencias de un antíguo ambiente húmedo y quizás apto para la vida de toda su misión.

Ahora mismo se encuentra moviéndose hacia el Sur, con su mirada fija en el aún lejano objetivo situado en las laderas de Cape Tribulatión, a unos 2.2 Kilómetros de distancia, después de haber puesto punto final a su exploración de Cape York, que se reveló, tan pronto como llego hasta el después de 3 largos años de viaje desde el cráter Victoria, como un auténtico cofre del tesoro geológico, con las más claras evidencias de antiguos ambientes húmedos y alcálinos (hasta ese momento todos había sido ácidos, poco adecuados para la vida) que había encontrado desde su aterrizaje en 2004.

Aunque con una fecha límite marcada, ya que es importante que Opportunity llegue hasta las inclinadas laderas de Tribulation antes del nuevo Invierno marciano, la partida se retrasó por varios motivos, el principal de ellos una serie de fracturas rocasas conocida como Esperance, a la que los científicos de la misión le dedicaron varias semanas en conseguir una sola medición completa, algo nada fácil debido a la compleja orografía, que hizo necesario un cuidadoso trabajo por parte del instrumento de abrasión (RAT) para dejar lista la zona para poder aplicar el APXS y tomar mediciones sobre su composición química. Todo ello a pesar de que, como explica Steve Squyres, el tiempo corría.

Los resultados, pero, demuestran lo importante de Esperance y que merecía la pena el esfuerzo realizado para acceder a ella, ya que estamos ante uno de los mejores hallazgos, si es que no el mejor, de toda la misión."El agua que se movió a través de las fracturas durante la larga historia de esta piedra habría proporcionado las condiciones más favorables para la biología que cualquier otro ambiente húmedo registrado en las rocas estudiadas por Opportunity" explicó Squyres al presentar estos resultados.

En comparación con la composición de las rocas previamente sondeadas por el Opportunity, es mayor en aluminio y sílice y baja en calcio y hierro, dijeron los investigadores. Y tiene otras características únicas, tal como señala Scott McLennan: "Lo que es especial de Esperance es que no solo había agua suficiente para dar lugar a las reacciones que generaron la arcilla presente, sino también suficiente para eliminar los iones liberados por esas mismas reacciones, una alteración que los instrumentos del rover pueder ver claramente".

Aunque Opportunity ya no tiene la capacidad de identíficar las arcillas de forma directa, dado que el Mini-TES, que si podría hacerlo, dejó de funcionar durante los primeros años de estancia en Marte debido a la contaminación que sufrió durante una tormenta de polvo, la Mars Reconnaissance Orbiter compensa esta carencia con el instrumento CRISM (Compact Reconnaissance Spectrometer for Mars), que si puede detectarlas desde la órbita, ofreciendo así apoyo a la misión de este veterano explorador, señalando las zonas interesantes donde puede dirigirse para realizar mediciones con el APXS, que ofrece datos sobre la compisición elemental del terreno (Hierro, aluminio, ect.). El trabajo combinado entre ambos es la clave que le permite seguir realizando grandes descubrimientos.

Y que, esperemos, seguirá haciendo en las nuevas zonas, igualmente interesantes según CRISM, hacia la que se dirige ya Opportunity. Detrás deja las mejores señales sobre lo que el antiguo Marte pudo ser en el pasado, una auténtico cofre del tesoro geológicos lleno de ventanas hacia el pasado, su hogar durante los 2 últimos años..se dijo que su llegada a Cape York era como empezar por 2ª vez, iniciar una misión completamente nueva y con mayores espectativas de las que jamás pudo tener hasta ese momento. Y ciertamente tenían razón.

Un mosaico de Esperance una vez se aplicó el RAT. Una superficie complicada que hizo necesario un trabajo lento y minucioso.

Esperance es el material que fluyó por las fracturas de Whitewater Lake, por lo que acceder a ellas de forma que se pudiera integrar el APXS y tomar mediciones resultó complicado, necesitando semanas de trabajo a pesar de que el tiempo corría en su contra. Los resultados, pero, confirman que valía la pena todo ese esfuerzo.

La Mars Reconnaissance Orbiter lleva acompañando a Opportunity desde su llegada a Marte, y como con Spirit, le ofrece cobertura. Ahora, con las capacidades científicas del viejo rover ya más limitadas su ayuda es aún más fundamenal para seguir haciendo nuevos descubrimientos.

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