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martes, septiembre 16, 2008

Lagos nubosos

Posibles formaciones nubosas alimentadas por los lagos de Titan anuncian la llegada de la primavera.

Es un efecto conocido ampliamente en nuestro planeta, y que puede observarse durante el Invierno en lagos de gran extension...el aire frio interacciona con el agua, mas templada, y arrastra consigo calor y humedad, creando corrientes de conveccion que origina formaciones nubosas que habitualmente, en las zonas mas frias, terminan por descargar su contenido en forma de nevadas cerca de la orilla. Y, como otras tantas cosas, es un fenomeno que posiblemente tambien esta presente en Titan.

El astronomo Mike Brown y otros colegas suyos dieron cuenta, examinando fotografias recientes que la sonda Cassini a tomado de la regiones polares del Norte de Titan, la presencia de curiosas formaciones nubosas que, a diferencia de la capa mas estable de nubes existente, parecian mucho mas dinamicas, apareciendo y desapareciendo de una fotografia a otra, y cambiando en cuestion de horas. Su aspecto y comportamiento recordaban a los Cumulos y incluso a nubes de tormenta, y Brown rapidamente las asocio con la presencia de los grandes lagos de Metano y Etano, que podrian estar provocando un efecto similar a los de los grandes lagos terrestres en Invierno, ya que el parecido con las nubes asi originadas era claro.

Sin embargo en Titan esta situacion no estaria en relacion con el Invierno, sino con la Primavera que empieza a abrirse paso...la zona polar Norte ha estado sumergida en una oscuridad total durante los ultimos 10 años, por lo que evidentemente los grandes lagos no retenian casi nada de calor. Sin embargo esta noche perpetua esta llegando a su fin y los primeros rayos de luz solar estan alcanzado nuevamente la superficie...una luz extremadamente tenue pero suficiente para calentar minimamente estas masas liquidas de Metano y provocar una ligera evaporacion, lo que esta originando las nubes ahora observadas.

Otro hecho indicativo de la naturaleza de este fenomeno es que solo se manifesto desde principios de 2005, cuando la luz solar empezo a incidir en la region y con ello, posiblemente, a calentar los lagos de hidrocarburos liquidos de la superficie.

Igualmente tambien se explicaria que aparezcan y desaparezcan con tanta rapidez: "Cada vez que los lagos se calientan, se produce un gran aumento de la evaporacion, lo que lo enfria de nuevo, mientras se forman los cumulos. El lago necesita tiempo y luz solar antes de que el ciclo se repita" explica Brown.

Se espera que en los proximos años, a medida que avance la estacion y con ello las horas de luz, esta actividad nubosa aumente, algo que, gracias al hecho de que la Cassini sobrevolara esta luna con frecuencia los proximos años, Brown y su equipo podramonitorizar ampliamente...un logro que se podra alcanzar gracias a la flexibilidad intrumental de esta sonda, que se ha ido adaptado para hacer frente a los nuevos descubrimentos, "Cuando Cassini fue concebida nadie siquiera sabía que existian nubes en Titan!".

Este gigantesco satelite de Saturno sigue sorprendiendo a los cientificos planetarios, incluido al propio Brown: "Me encanta las similitudes y diferencias con la Tierra. Titan es el unico lugar aparte de nuestro planeta, que sabemos que contiene liquidos en su superficie y una gruesa atmosfera, de modo que tenemos la oportunidad de ver algo de tipo similar a la Tierra, pero con algunas comportamiento claramente no terrestres".

Lake-Effect Clouds Discovered on Titan

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