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viernes, septiembre 19, 2008

El resplandor del Fenix

Mars Phoenix trabaja intensamente para aprovechar los ultimos dias del Verano marciano.

Han transcurrido ya 113 dias marcianos desde que esta sonda se posara en la superficie del planeta Rojo, una mision que significo el renacimiento de la antigua y fracasada mision Mars polar Lander, ya que muchos de los instrumentos que viajaron con esa desdichada sonda fueron reincorporados a Phoenix, un nombre que no casualmente hacia referencia al mitologico ave capaz de renacer de sus cenizas.

Desde ese 25 de Mayo de 2008 Phoenix a trabajado sin descanso, analizando numerosas muestras de suelo marciano y ofreciendo una nueva vision del planeta y sus actuales condiciones...un ambiente alcalino, nutrientes aptos para la vida, agua y rastros de Perclhorato son los descubrimentos mas importantes (aunque no los unicos) que los "laboratorios" de la sonda (MECA y TEGA) han proporcionado a nuestro conocimiento de Marte.

Pero el tiempo corre en su contra. Como vehiculo dotado de paneles solares, esta sonda depende de la luz solar...y por su posicion geografica esta dependencia resultara fatal, ya que se encuentra en latitudes lo suficientemente altas como para que se produzcan las largas noches polares invernales, meses en que el Sol desaparece de forma permanente. Tras pasar por el momento de maxima iluminacion las horas de luz empiezan a retroceder en el hemisferio Norte.


Conscientes de esto, los tecnicos encargados de la mision la estan haciendo trabajar duramente, con el objetivo de completar todos los analisis posibles antes de que acaben los aun luminosos dias de Verano..en la imagen superior se observa la entrega de una nueva muestra de material, proveniente de la zanja "Snow White"(BlancaNieves), al Wet Chemistry Laboratory, que forma parte del MECA (Electrochemistry and Conductivity Analyzer).

En el Wet Chemistry Laboratory (laboratorio de quimica humeda) se mezclan muestras de suelo marciano con una solucion acuosa, dentro de un proceso para identificar los nutrientes solubles y otras sustancias quimicas presentes. En el caso de la protagonista de la imagen, que fue entregada el dia 107 (12 de Septiembre), los resultados preliminares muestran su caracter alcalino asi como la presencia de sales y otras sustancias quimicas tales como el perclorato, sodio, magnesio, cloruro y potasio, lo que confirma los resultados previos obtenidos del mismo lugar.

Tambien se tiene planeado llenar en los proximos dias los ultimos 4 hornos libres del TEGA (Thermal and Evolved Gas Analyzer), todo ello dentro del esfuerzo que se esta llevando a cabo de entregar la mayor cantidad de muestras posibles, antes que la energia producida por los paneles solares decline demasiado como para seguir trabajando a este nivel.

Dejando de lado el duro trabajo de laboratorio Phoenix tambien tiene tiempo para otras tareas menores aunque no por ello de menos interes...la imagen inferior, tomada por la Surface Stereo Imager el dia 111 de mision, muestra el escudo termico que protegio a la sonda durante su ingreso en la atmosfera. Despues de desprenderse, el escudo se precipito contra la superficie, alcanzandola antes que la propia sonda.


La zona negra que se observa a la derecha es el punto de impacto, tras lo cual "reboto" hasta quedar en su posicion final.


Phoenix Mars Mission

Crumpled Heat Shield

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