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"Vera Rubin Ridge", una elevación compuesta de una gran cantidad de óxidos de Hierro, vista por la ChemCam en Sol 1,745
Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

jueves, julio 22, 2010

La gigante de otra galaxia

Descubierta la estrella mas masiva y luminosa jamás vista hasta la fecha.

Cual es el limite en el tamaño de las estrellas? Nuestros conocimientos teoricos sobre el funcionamiento interno y proceso de formación estelar nos indican que unas 150 veces la masa del Sol marca la frontera última, pero el Universo tiene la costumbre de desafiarnos con nuevos enigmas que obligan a replantea,r una y otra vez, los conceptos previamente aceptados (lo que es, precisamente, la base de la ciencia) y el mundo estelar no es una excepción.

R136a1 es una estrella gigante...pero incluso esa definición queda corta ante sus proporciones: 265 Veces la masa solar y 10 millones de veces su luminosidad. Propociones tan abrumadoras que solo pueden captarse con toda su inmensidad con el esquema superior, que compara una Enana Roja, Una Enana Amarilla (categoría en la que se incluye nuestro Sol), una gigante azul y, finalmente, este monstruo ahora localizado en la vecina galaxia Gran nube de Magallanes, en una zona de formación estelar llamada la nebulosa de la Tarantula.

Pero no es un gigante solitario, pues el descubrimiento incluye otras cuatro, que se esconden entre las brumas de Tarantula, con masas de 150 Soles y un brillo de varios millones de veces el de nuestro astro rey..de por si colosos que unicamente lo parecen menos por situarse cerca de R136a1.

No solo eso, en el pasado debio ser aun más masiva, de unas 320 masas solares,, pues las estrellas van perdiendo masa a medida que envejecen y R136a1, con una edad aproximada de un millon de años, se encuentra ya en el ecuador de su vida...que puede parecer poco en comparación a los 4.500 Millones de años del Sol, pero hay que recordar que cuanto mayores son más rapido consumen sus reservas, ya que necesitan generar más calor y presión para evitar su colapso, y mas breve es por tanto su vida. Y en el caso de R136a1 esta será tan breve como luminosa.

Tanto ella como sus hermanas gigantes forman parte del Cumulo Globular
R136, compuesto de unas 100.000 estrellas ligadas entre ellas gravitacionalmente, situado en la nebulosa de la Tarántula, y su descubrimiento fue realizado por un equipo de astrónomos encabezado por Paul Crowther, profesor de astrofísica de universidad de Sheffield, que utilizaron para ello diversos intrumentos del European Southern Observatory's Very Large Telescope, así como datos ofrecidos por el telescopio espacial Hubble.

Como nació semejante monstruo? Lograr entenderlo forma ya parte de los desafios que los astrónomos deberán hacer frente en su largo camino para comprander en profundidad los procesos que acompañan el nacimiento y evolución de las estrellas. Igualmente prever como morirá tambien resulta un enigma...sabemos que las estrellas masivas, de hasta 150 Masas solares, explotan y dejan tras de si una estrella de Neutrones o un Agujero Negro...Que generará R136a, aparte de una Supernova de luminosidad inimaginable?


De momento son simples suposiciones ante un reto aun por responder...y es que el Cosmos, con toda su inmensidad, es el mayor de los desafios, y la ciencia, con su capacidad de descartar antiguas ideas y adaptarse a los nuevos descubrimientos sin limitarse a unos dogmas prestablecidos, la mejor y única herramienta que tenemos para intentar comprenderlo.

El Cúmulo R136...la mancha más brillante situada en el centro de la imagen es la descomunal R136a.

Un viaje en imagenes hacia la nebulosa de la Tarántula y el Cúmulo R16.

Stars Just Got Bigger

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