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miércoles, julio 28, 2010

Extraños latidos en la alta atmósfera

El último colapso de la Termosfera terrestre sorprende a la comunidad científica por su inexplicable intensidad.

Decían en los famosos comics de Asterix que los galos solo tenían miedo de una cosa, y era que el cielo les cayera sobre sus cabezas...y aunque evidentemente no en el sentido literal, si que es una expresión que, por extraño que parezca, tiene un fondo de verdad: Y es que una de las capas más altas de la atmósfera terrestre, la Termosfera, sufre periódicos colapsos, contraiéndose y expandiendose al ritmo de los ciclos solares. Nada inusual, pues este hecho se conocen desde hace tiempo, pero el último de ellos, ocurrido entre 2008-09 resultó especial, pues fue de una magnitud nunca vista. Y lo que es más importante, no sabemos el porqué.

Hagamos un poco de memoria sobre la Termosfera: Es una capa atmosférica que se extiende entre los 90 y 600 Kilómetros, tan sumamente tenue que la ISS y la mayor parte de los satélites de órbita baja se mueven a traves de ella sin sufrir apenas resistencia, siendo también el reino de las Auroras y los meteoros. Igualmente es el primer punto donde la radiación solar entra en contacto con La Tierra...motivo que nos lleva al siguiente punto, el porque se la llama Termosfera. Y es que esta tenue capa absorve buena parte de la luz solar en el espectro del ultravioleta extremo (UVE), impidiendo que alcanze la superficie, y al hacerlo se calienta de forma extraodinaria.

Y lo de extraodinaria no es una exageración, pues se pueden registrar temperaturas de hasta 1400 Cº...si los satélites y los astronautas no se vaporizan al instante es porque la densidad atmosférica es tan baja que los átomos apenas tiene contacto entre ellos, y por tanto el calor no se transmite.

Como es facil deducir a partir de lo dicho hasta ahora, esta totalmente influenciada por nuestra estrella, y por ello, tambien por los ciclos que sigue...cuando esta llega al máximo solar, la Termosfera se calienta y expande, pues los niveles de radiación son más altos, mientras que en los momentos de tranquilidad, los llamados Mínimos, se enfría y contrae. Como ocurrió durante el periodo entre 2008 y 2009, en los que el Sol cruzó por uno de los momentos de mayor calma que se tiene registrado.

Por ello se esperaba con espectación su comportamiento...pero lo que ocurrio superó todas las previsiones, en una magnitud entre dos y tres veces más de lo que la propia actividad solar podía explicar: "Esta es la contracción más pronunciada de la termósfera en, al menos, 43 años. Esto constituye un récord de la Era Espacial", explica John Emmert, del Laboratorio de Investigación Naval. "Está ocurriendo algo que no entendemos", concluye.

Una de las explicaciones planteadas estaria relacionada con la presencia de Co2, cuyo concentración a experimientado un notable aumento las ultimas décadas, y que en la Termosfera, a diferencia de lo que ocurre a nivel de superficie, actua como un refrigerante..sin embargo este, por si solo, no explica lo sucedido. Según los calculos del propio Emmert y sus colegas, la baja actividad solar puede justificar un 30% del colapso, y el aumento del Co2 otro 10%...lo que deja un 60% que, de momento, no tiene un origen conocido.

Eso significa que hay otro u otros elementos implicados, ademas de la radiación solar y el Co2...pero la naturaleza de tales elementos siguen siendo una incógnita...¿Quizas cambios en los patrones climáticos globales esta afectando a la Termosfera y la forma en que esta reacciona a los cambios? Seguimos buscando una respuesta.

Y la única manera de encontrarla es seguir estudiando su evolución futura...ahora se esta expandiendo de nuevo, y con un Sol en creciente actividad su reacción ante las nuevas condiciones estelares deberá proporcionar información que permita comprender los mecanismos, claramente más complejos de lo que se creia, que dominan en el difuso techo de nuestra atmósfera.



Los graficos A y C muestran el aumento y disminución en la densidad de la Termosfera, lo que refleja su contracción y expansión, a lo largo de los años...puede observarse, en especial en la C, que la contracción más reciente supera a todo lo detectado hasta ahora.

La Termosfera absorve las frecuencias más extremas del espectro Ultravioleta, lo que se traduce en que su temperatura se eleva muy por encima de los 1000 grados, aunque esto varía segun el nivel de actividad solar.

El cielo no caerá sobre vuestras cabezas...al menos no lo suficiente como para alcanzaros.

Misterioso colapso de la atmósfera superior de la Tierra

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