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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

sábado, septiembre 26, 2009

Un mundo bajo la superfície

Mars Reconnaissance Orbiter detecta hielo de agua en crateres situados en latitudes bajas.

Si nos moviéramos por las regiones polares de Siberia, Canadá, Alaska, Rusia o norte de Europa y dedicáramos algun tiempo a la excavación de un pequeño agujero, posíblemente toparíamos, mas o menos rapidamente, con hielo, escondido de las miradas indiscretas pocos centímetros por debajo de la superficie...es lo que habitualmente llamamos permafrost, una capa permanéntemente congelada que se extiende por amplias zonas de nuestras zonas polares.

Pero no es algo unico de La Tierra...Marte, con el tantas cosas compartimos, también dispone de esta particularidad, con la diferencia de que, mientras para nuestro planeta es solo una fracción de toda el agua de la que dispone, para el planeta Rojo representa probablemente, la mayor parte de la que dispone, lo que queda de un mundo perdido que ahora duerme bajo la arida superfície. Un sueño del que, en ocasiones y de forma puntual, puede despertar cuando un objeto llegado de las estrellas precipita contra el planeta.

Y es, precisamente, este tipo de acontecimientos lo que ha permitido a la sonda Mars Reconnaissance Orbiter descubrir la presencia de Hielo, y por lo detectado, practicamente de agua en estado puro, en regiones mucho mas bajas de lo que se esperaba...y ambas cosas es toda una sorpresa: "Sabíamos que había hielo debajo de la superficie en latitudes altas, pero hemos encontrado que se extiende mucho más cerca del ecuador que se podría pensar, basado en el clima de Marte hoy en día" explica Shane Byrne, de la Universidad de Arizona.

"El otro descubrimiento sorpredente es que el hielo, expuesto en la parte inferior de estos cráteres de impacto, sea tan puro. La idea anterior es que el hielo se acumula debajo de la superficie entre los granos del suelo, por lo que sería una mezcla del 50-50. Pudimos averiguar, teniendo en cuenta el tiempo que tomó que el hielo a desaparecer de la vista, de que en realidad es hielo en un 99%" concluye Shane.

Ambas cosas representan un cambio en la imagen que tenemos del planeta Rojo...un Permafrost más extendido y mas puro de lo que se creia implicaría que Marte dispone de aun mas agua de lo que se creia. Ademas, este representa un habitat potencialmente habitable para formas de vida bacteriana. Que, por lo visto ahora, podría extenderse por buena parte del planeta.

Este crater, de unos 8 metros de diametro, se formo en en 2008...el impacto lanzo al exterior una gran cantidad de hielo, perfectamente visible en la imagen. El Espectrómetro de la MRO confirmo que su composición era practicamente toda de Agua helada.

Crater reciente de unos 12 metros de diametro, situado en Arcadia Planitia, fotografiado en Noviembre de 2008 y Enero de 2009.

Mapa de la region de Utopia y Arcadia Planitia donde se localizaron cinco de estos "crateres blancos", señalados de Site 1 a 5, siendo VL2 el lugar donde descansa la sonda Viking 2, que aterrizo en Marte en 1976. La escala de colores, del Azul al Rojo, señala la profundidad estimada a la que se encuentra la capa de Hielo, que se mueve entre los 10 Metros hasta apenas 1 centimetro.

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