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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

viernes, septiembre 04, 2009

El encuentro entre dos viajeros

Opportunity sigue el estudio del gran meteorito.

Fue un descubrimiento tardío, y cuando los científicos la descubrieron en el ultimo "pack" de imágenes enviadas por el rover, este ya la había dejado atrás varios centenares de metros en su avance lento pero continuo, hacia el gran cráter Endeavour...pero no se dudo ni un momento: Opportunity dio media vuelta y tras varios días llegaba, de nuevo, a sus cercanías. Delante suyo una extraña roca de algo mas de medio metro de longitud, la mitad de altura, y de un tono azulado que la distinguía claramente de sus vecinas...en realidad un meteorito, que en algún momento del pasado lejano cayo en la llanura, y que ahora veía rota su eterna soledad por un visitante de otro mundo, como lo es el mismo.

Desde entonces, y durante varias semanas, Opportunity ha permanecido a su lado, tomando imagenes y recabando datos de su composición química mediante el espectrómetro de que esta dotado su brazo, que vemos surgir parcialmente en la imagen superior. Y los resultados están siendo mas que interesantes, pues bien podría servir para conocer nuevos datos del clima marciano, o mas exactamente, del que había en el momento en que esta roca se precipito contra el planeta.

Una de las primeras conclusiones es que la atmosfera era mucho mas densa que en la actualidad, algo que demuestra el que la roca, a pesar de su gran tamaño, no se desintegrara al impactar contra la superficie...si lo hiciera hoy día ese seria su destino, pues la resistencia atmosférica actual no podría frenarlo lo suficiente para impedir su completa destrucción. Sin embargo, cuando alcanzo el planeta su velocidad se redujo lo suficiente para que pudiera sobrevivir, señal de que el aire que atravesó era mucho mas denso que el actual. ¿Un episodio temporal o algo mas duradero?

Su estudio químico también ofrece pistas interesantes...sabemos ya que es de hierro-níquel, y que las imágenes microscópicas muestran una textura con un patrón triangular distintivo, que coinciden con lo visto en los meteoritos de hierro-níquel se que localiza en la Tierra. Normalmente tal textura se encuentra en el interior y solo se observan en la superficie cuando el meteoro se ve afectado por la erosión y queda al descubierto, que bien parece ser lo ocurrido con Block Island, nombre con el que se conoce a este meteorito ahora descubierto. El agente erosivo posiblemente fue el viento y el polvo que arrastra con el, que lo han ido desgastado durante millones o miles de millones de años.

Su química, además, no es igual en todos sus puntos...el espectrómetro detecto zonas en su superficie donde esta parece haber experimentado variaciones, lo que podría decirnos si y como el metal ha sido alterado desde su llegada a Marte. "Estamos utilizando este meteorito como una forma de estudio de Marte. Antes de que nos alejemos de de Block Island, tenemos la intención de examinar más objetivos en esta roca, donde las imágenes muestran variaciones en el color y la textura. Estamos tratando de ver que extensión de la superficie ha sido alterada, que nos ayudara a entender la historia del clima de Marte desde su caída", explica Albert Yen, miembro del equipo del rover en el JPL.

Una vez concluya el estudio de este meteorito, Opportunity continuara su camino hacia el cráter Endeavour, del que ha recorrido 1/5 parte de los 19 Kilómetros que le separaban de el cuando inicio su viaje.

Vision, a escala microscopica, de la rugosa superficie de "Block Island".

Un meteorito de Niquel-Hierro caido en Fort Stockton (Texas) en 1952...la textura de la superficie, con el caracteristico patron tringular, es muy parecido al meteorito marciano.

Meteorite Found on Mars Yields Clues About Planet's Past

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