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"Vera Rubin Ridge", una elevación compuesta de una gran cantidad de óxidos de Hierro, vista por la ChemCam en Sol 1,745
Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

martes, septiembre 08, 2009

Latidos subterraneos

El Metano marciano se produce y se destruye centenares de veces mas rápido de lo que se creía.

En su momento fue uno de los descubrimientos mas desconcertantes realizados en el planeta Rojo, y hoy día sigue siendo uno de los grandes misterios que lo envuelve...la presencia de este gas en la tenue atmosfera marciana cogio a todos por sorpresa, porque ello implicaba la existencia de algo que hasta ese momento parecía totalmente ausente del planeta: Una fuerte actividad geológica interna o la existencia de vida subterranea.

Las emisiones de Metano, que no ocurren en todo Marte sino en ciertas regiones concretas, han sido, desde que conocemos su existencia, uno de los elementos de estudio mas apasionantes, pues rápidamente los científicos las asociaron mas con la idea del origen biológico que no el geológico, en especial porque es así como se genera en nuestro propio planeta...¿Podría ser realmente este gas el fruto de la presencia de formas de vida en el subsuelo, lejos del hostil medio ambiente marciano? De momento lejos estamos de tener la capacidad de poder demostrarlo o refutarlo con seguridad.

Inicialmente descubierto por la sonda europea Mars Express en Diciembre de 2003, el estudio del Metano marciano continuo desde los observatorios terrestres por parte de varios equipos de investigadores, y durante cinco años se mantuvo una vigilancia y medición continua de su presencia...y ahora estos ofrecen nuevos datos, y con ellos una nueva pieza en este rompecabezas planetario. Y es que lejos de los 300 años que se consideraba que este gas podía permanecer en la atmosfera del planeta Rojo antes de desaparecer, los científicos se encontraron con la sorpresa que el Metano que fue detectado en 2003 en ciertas zonas concretas (lo que indicaban que estaba siendo emitido en ese momento y que no había tenido tiempo de extenderse) había desaparecido casi por completo a principios de 2006...

"Pensábamos que entendiamos cómo se comporta el metano en Marte, pero si las mediciones son correctas, entonces debe estar pasando algo grande", dice Franck Lefevre, miembro del equipo de la Mars Express... y es que estaríamos hablando de que esta siendo destruido 600 veces mas rápido de lo que se calculaba. Lo que implica, y esto es aun mas importante, que la fuente de este gas debe ser 600 veces mas intensa, lo que resultaría considerable incluso para los estándares geológicos de la Tierra. Ciertamente, si los datos son correctos, algo grande esta ocurriendo bajo la superficie

Y como podría explicarse una eliminación tan radical y rápida?...las explicaciones van en dos direcciones: O bien es atrapado en el polvo o productos químicos altamente reactivos, como el peróxido de hidrógeno, lo esta destruyendo. Si es esto ultimo lo que esta ocurriendo la superficie es mucho más hostil a las moléculas orgánicas (aquellas basadas en el carbono) que se pensaba y la búsqueda de rastros de vida pasada o presente, mucho más difícil, pues implicaría, necesariamente, la necesidad de una búsqueda subterránea y no solo en superficie. Un mundo subterráneo, eso si, que parece estar sumido en una actividad mucho mas intensa de lo que se había pensado...geológica? Biológica? La respuesta se esconde debajo de las polvorientas llanuras marcianas.

Mapa de la distribución del Metano durante el Verano Marciano...como puede observarse, este parece concretarse en zonas muy concretas, con toda probabilidad los lugares donde es emitido a la atmosfera, y que corresponden a Terra Sabae(la mayor, a la izquierda), Nili Fossae y Syrtis Major.

Mars, methane and mysteries

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