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viernes, mayo 09, 2014

Agricultura marciana

¿Un pequeño invernadero en el próximo gran rover de la NASA?

Mientras Curiosity sigue su intensa campaña de exploración en el cráter Gale, analizando muestras de diversos objetivos a lo largo de su camino hacia Aeolis Mons, en La Tierra su futuro "hermano gemelo" esta dando sus primeros pasos para ser una realidad en 2020, momento en que debería iniciar su camino hacia Marte, donde aterrizará en un lugar aún por seleccionar pero del que ya existe una larga lista actualmente en evaluación. Se encuentra todavía en fase de diseño, y por ello en la fase en que numerosas propuestas científicas, tanto de los EEUU como del exterior, llegan a las oficinas de la NASA. Y una de las más curiosas es la concida como Mars Plant Experiment (MPX).

"Con el fin de disponer de una base sostenible y de larga duración, quisiéramos establecer qu las plantas, al menos, pueden crecer en Marte", explicó el investigador del proyecto MPX Heather Smith, del Centro de Investigación Ames de la NASA en Mountain View, California. "Este sería el primer paso...enviaríamos semillas allí y las veríamos crecer". Y es que un asentamiento humano permanente en el planeta rojo debería ser capaz de generar su propio aire, su propia agua y su propia comida, ya que de lo contrario sería muy difícil y costoso mantenerla, y para lograrlo deberían ser capaces de cultivar todo tipo de productos agrícolas allí mismo, sin depender así de los envíos de La Tierra.

Mars Plant Experiment (MPX) tendría el objetivo de dar unas primeras respuestas sobre la capacidad de las plantas terrestres de crecer en Marte. Sería, en resumen, un pequeño recipiente totalmente autocontenido (eliminando así la posibilidad de que vida terrestre escapara al exterior y fuera capaz de sobrevivir y asentarse), que transportaría en su interior aire terrestre y 200 semillas de Arabidopsis. Una vez completado el aterrizaje, estas recibirían una dosis de agua, que también transportaría en su interior, y se las dejarían crecer durante más de 2 semanas. "En 15 días tendríamos un pequeño invernadero en Marte".

MPX proporcionaría un examen a nivel biológico del medio ambiente de Marte, que mostraría cómo la vida de La Tierra se enfrentaría los niveles relativamente altos de radiación del planeta rojo y la baja gravedad, que es aproximadamente un 40 por ciento de la terrestre "Quisiéramos ir con este sencillo experimento de invernaderos en Marte para una futura base sostenible", explicó Smith."Ese sería el objetivo"."También sería el primer organismo multicelular para crecer, vivir y morir en otro planeta".

¿Transportará Curiosity 2.0 (a la espera de un nombre oficial) el primer invernadero en otro mundo? MPX compite entre numerosas propuestas científicas, todas luchando para hacerse un lugar en el limitado espacio disponible, así que las posibilidades no son altas. Pero sea elegido o no, lo cierto es que aquello que plantea, la necesidad de que cualquier futura base habitada en Marte sea lo más independiente posible con respecto a La Tierra, es totalmente correcto,  y eso implica ser capaces de producir su propia comida, lo que nos lleva inevitablemente a la agricultura, la fuente primaria de alimentos para la Humanidad. Sea en este caso o en futuras misiones, en algún momento deberemos afrontar este paso.

Un gráfico sobre el experimento MPX.

La Arabidopsis, una planta con flor bastante utilizada en investigaciones científicas y que tendría el honor de ser la primera en viajar a otro planeta.


En cualquier concepto de colonización marciana los invernaderos tiene un papel central, ya que representan la fuente de comida y aire. De ahí proyectos como MPX.

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