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lunes, septiembre 20, 2010

Luces y sombras de una estrella cercana

Se dirige el Sol hacia una futura etapa donde las manchas solares desaparecerán durante décadas?

Buena parte del Siglo XVIII y primer mitad del XIX fueron un periodo extremadamente frío, con temperaturas por debajo de la media e Inviernos especialmente intensos en Europa, que pasó de la época llamada Óptimo climático medieval, con temperaturas extremadamente cálidas y superiores a las que se registran en la actualidad a la conocida Pequeña Edad de Hielo, cuyo nombre no deja lugar a dudas sobre las condiciones reinantes y que tuvo en la visión del caudaloso rio Támesis congelado uno de sus símbolos.

Coincidiendo con ella y posiblemente siendo la causa última de este enfriamiento ocurrió algo en el Sol...el Mínimo de Maunder, un periodo que tuvo su punto máximo entre 1645 y 1715, y en el cual las manchas solares practicamente desaparecierón por completo del rostro de nuestra estrella, con una falta de actividad que afectó a la baja a la cantidad de radiación solar que alcanzó nuestro planeta, tal como ha quedado registrado en la caida en la producción de isótopos como el carbono-14 y el berilio-10, todo un indicativo químico de la "salud" estelar.

Podría repetirse en breve algo así? Asi lo creen posible, en un nuevo estudio, Matthew Penn y William Livingston, astrónomos solares en el Observatorio Solar Nacional en Tucson, Arizona, que llevan estudiando desde 1990 la fuerza magnética registrada en alrededor de 1500 manchas solares (gracias al llamado efecto Zeeman) y constantando, segun sus datos, una constante disminución en su intensidad, desde los 2.700 a los 2.000 gauss (en comparacion el campo magnético terrestre tiene una intensidad de 0.5 gauss), en una tendéncia que de mantenerse lo podría llevar hasta los 1500 en 2016, demasiado debil para generar manchas activas en la superficie solar.

Unos calculos que incluso podrían quedarse cortos, segun David Hathaway, un físico solar en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales en Huntsville, Alabama, quién señaló que estos datos no tiene en cuenta los campos magneticos de las manchas más pequeñas, por lo que el valor asignado podría ser incluso más alto de lo que es realmente.

Estamos, y eso es algo que debemos tener claro, ante algo que es poco más que una proyección futura a partir del comportamiento resgistrado los últimos años, con toda la incertidumbre que implica hacer algo así con un astro que conocemos cada vez mejor pero al mismo tiempo que continua encerrando muchos enigmas por resolver. Sin embargo el haber vivido el mínimo solar mas extenso de los ultimos cien años, con un Sol al que parece que le haya costado más de lo habitual "despertar" del sueño periódico en el que se sumergen cada 11 años, hace que estos datos sean, cuanto menos, intrigantes.

Estamos ante una tendencia a largo plazo, en las primeras señales de lo que está por llegar? O en algun momento esta se invertirá, volviendo a demostrarnos que, pese a todo, aun nos queda mucho camino para entender completamente los mecanismos que rigen el comportamiento de nuestra estrella?


Escena en el Hielo (1625),de Hendrick Barentsz, donde se reflejaba un Támesis congelado durante los duros inviernos que dominaron Europa durante la pequeña edad de hielo que se extendió duranta buena parte del Siglo XVII y parte del siguiente.

Posible evolución de las temperaturas los ultimos 2000 años, reconstruida a partir de diversas fuentes..en ellas se aprecia tanto las altas temperaturas del Óptimo climático mediaval como su caida durante La pequeña edad de Hielo. Igualmente se aprecia la subida registrada en las últimas décadas, que buena parte de la comunidad científica (aunque no toda) consideran fruto total o parcialmente de la actividad humana.

Las manchas solares detectadas en el Sol desde que empezaron a observarse...se aprécia su desaparición casi total durante casi un siglo. Es el llamado Mínimo de Maunder.

Las manchas solares podrían desaparecer durante décadas

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