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"Vera Rubin Ridge", una elevación compuesta de una gran cantidad de óxidos de Hierro, vista por la ChemCam en Sol 1,745
Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

lunes, abril 27, 2009

Nuestro mundo peculiar

Crees que conoces el mundo en el que vivies? Repasemos ahora 10 de las particularidades de la Tierra mas desconocidas por el gran publico.

1) La Tierra no es redonda. Aunque a efectos practicos se la puede considerar una esfera casi perfecta, la rotacion sobre si misma provoca que se encoja por los polos y se expanda en la zona ecuatoriar, existiendo una diferencia de 42.78 Kilometros entre lo que mide nuestro planeta de polo a polo (12.714) a lo que lo hace en Ecuador (12.756), resultando una diferencia del 0,3%. Tan pequeña que, vista en la distancia, es totalmente inapreciable para el ojo humano, siendo la Tierra es uno de los mundos mas esfericos del Sistema Solar.

2) La duracion del dia crece. Aunque vivimos considerando los ciclos de 24 horas como algo normal y natural, en realidad es fruto de un proceso que aun continua ocurriendo y que hace que la rotacion terrestre se frene 1.7 Milisegundos cada siglo...algo sin efecto real para la Humanidad, cuya historia como civilizacion se limita a unos pocos miles de años, pero que a escala geologica implica que hace 620 Millones de años la Tierra tardaba algo menos de 22 Horas en rotar sobre si misma, y que en sus primeros tiempos un ciclo dia/noche completo apenas duraba 6 horas. Causa? La Luna, cuya gravedad crea mareas oceanicas que chocan contra el fondo marino y frenan el giro de la Tierra...al mismo tiempo, toda la energia que pierde nuestro planeta lo gana la Luna, que se ve acelerada en su gira alrededor de nuestor planeta y hace que se aleje lentamente de nosotros. En un pasado muy lejano, pues, La Luna pendia enorme en un cielo primitivo a traves del cual se desplazaba de horizonte a horizonte en apenas 3 horas.

3) El cambiante rostro de nuestro planeta. Familiares para nosotros, la actual disposicion de los continentes es solo un momento fugaz en medio de un ciclo de constante movimiento que hace que, por ejemplo, el Atlantico crezca unos dos centimetros al año y que la cordillera del Himalaya siga aumentando su altura. El motor de todo ello es la division de la corteza terrestere en placas independientes en cuyos bordes se forma nueva corteza a partir de la salidad del magma y se destruye la mas antigua, que vuelve a precipitarse al interior de la Tierra para ser fundida en un ciclo sin fin...los continentes, las partes mas ligeras, flotan sobre ellas y se ven desplazadas por este continuo proceso de renovacion geologia, y a lo largo de la larga historia terrestre han chocado, se han unido y se han separado en diversas ocasiones.

4) Un mundo de Hielo. Aunque hoy dia vivimos en una epoca relativamente calida, en los ultimos 600-800 Millones de años la Tierra ha experimentado cambios climaticos extremos, conocidos como "edades de Hielo", un total de cuatro segun se deduce de las señales geologicas dejadas atras por los avances y retorcesos de los hielos. Todos ellos tuvieron como inicio una fuerte reduccion en la concentracion de gases invernadero (Co2 y Metano), que hizo que las temperatura media del planeta bajara hasta los -50Cº, que son las condiciones que hoy dia solo se dan en los momentos mas frios en la Antartida, y que la capa de hielo se extendiera hasta latitudes muy bajas, incluso, quizas, hasta cubrir todo el planeta, tal como se defiende en la llamada teoria de la "bola de nieve". Si esto se hubiera continuado hasta la actualidad, la vida, hoy dia, seguiria siendo patrimonio de organismos simples y microscopicos.

5) El sitio mas seco esta al lado de la mayor masa de agua. Esta es la aparente paradoja del desierto de Atacama, considerado el punto mas arido y seco del planeta, donde se calcula que no habia llovido en los ultimos 400 años (hasta una tormenta ocurrida en 1972) a pesar de estar muy cerca del Oceano Pacifico. La expliacion de ello es un conjunto de factores...el agua que bañan las costas a esas latitudes son muy frias por la presencia de la Corriente de Humboldt, que avanza desde la Antartida hacia el Norte siguiendo las costas sudamericanas, lo que reduce la evaporacion y crea una inversion termica que impide la formacion de nubes productoras de lluvias. La barrera de los Andes, que bloquea casi cualquier formacion nubosa que se acerque desde el Oeste, y la continua presencia de una serie de sistemas de alta presiones a esas latitudes termina por marcar el duro destino de Atacama.

6) No en todos los sitios se pesa lo mismo. La gravedad nos atrae hacia abajo, generando lo que llamamos peso, un concepto que no tiene sentido en el espacio exterior...pero al no ser la Tierra una esfera perfecta, y presentar grandes diferencias en la distribucion de la masa en superficie (oceanos, grandes fosas, altas montañas, zonas volcanicas, ect..) el campo gravitatorio varia de un lugar a otro del mundo, aunque en cifras indetectables para todo lo que no sean aparatos de medicion muy precisos. Aunque no lo notemos, nuestro peso cambia segun el lugar donde estemos.

7) Un mar que sube y baja. Aunque podamos tener la impresion de que su nivel es mas o menos estable, lo cierto es que ha experimentado enormes variaciones a lo largo del tiempo, relacionado siempre con la expansion y retroceso de los hielos polares...asi, durante la ultima era glacial, que se calcula empezo hace 70.000 años y termino hace unos 11.500 años, el nivel del mar era 120 metros inferior al actual, por lo que grandes zonas de lo que actualmente son fondos marinos se encontraban emergidas y quizas incluso ocupadas por antiguos asentamientos humanos, lo que podria ser el punto de origen de mitos como el del Diluvio, pues se cree que el aumento de las aguas fue bastante repentino y potencialmente devastador, lo que podria haber quedado como un recuerdo traumatico que con el tiempo se conviertio en leyenda. Igualmente existen evidencias de que el nivel de las aguas pueden haber llegado, en tiempos pasados, a estar 70 metros mas alto, y de hecho, en el ultimo periodo interglacial, el nivel era de 5 a 7 metros superior al actual.

8) Volviendo al Fuego. El Sol es la fuente de la vida en la Tierra, pero tambien sera el responsable de su desaparcion...nuestra estrella mantiene un equilibro estable en su nucleo, convirtiendo Hidrogeno en Helio, transformandose en el proceso una fraccion de esa masa en energia pura, que es lo que lo hace brillar. Pero cuando se agote este primero elemento, el nucelo se hara inestable, empezara la conversion del Helio en Carbono, mientras la Fusion se extendera a capas superiores, aun ricas en Hidrogeno. Como resultado el Sol se expandiera hasta convertirse en una gigante roja, 100 veces mas grande y 2000 veces mas brillante que en la actualidad....no se sabe si la Tierra misma sera destruida por completo, pero aunque sobreviviera fisicamente poco quedara del mundo que hoy conocemos.

9) La Tierra tiene mas de una luna. Aunque pensemos en la bella Selene como una compañera solitaria, puede decirse que tenemos mas acompañantes...pequeños y fugaces, pero ahi estan. No son satelites como lo es la Luna, pues siguen orbitando al Sol, pero al acercarse tanto a nuestro planeta quedan practicamente atrapados en su campo gravitatorio, siguiendolo durante cierto tiempo hasta que se libran del abrazo terrestre y siguen su camino. En la actualidad existen dos "semi-satelites" que nos acompañan, los asteroides 3753 Cruithne y 2002 AA.

10) La calma antes de la tormenta. Parece un simple refran sin base cientifica, pero nada mas lejos de la realidad, pues, si se dan las condiciones adecuadas, puede ocurrir que una completa calma invada la zona donde esta a punto de desencadenarse una tormenta...el aire humedo (que es el "combustible" de la tempestad) se ve elevado, dejando detras suyo una zona de bajas presiones. Parte de este aire, una vez llego a la cima, empieza a caer nuevamente hacia abajo por el exterior de las nubes tormentosas, calentandose y secandose a medida que se precipita, por lo que al llegar a tierra estabiliza el tiempo de la zona situada por debajo de ellas. Eso crea esa sensacion curiosa de absoluta calma que precede al estallido de la tormenta.

10 things you never knew about Earth

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