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miércoles, abril 01, 2009

Los extraños habitantes de la frontera

Orcus, el pequeño mundo que orbita el Sol como si fuera el reflejo de Pluton.

Como bien sabemos el Sistema Solar ha experimentado estos ultimos años un crecimiento explosivo, dando lugar a la aparicion de decenas de nuevos pequeños mundos situados en las regiones mas alejadas...evidentemente han estado siempre ahi, pero solo ahora hemos ya avanzado tecnologicamente lo suficiente como para llegar a verlos, y con ello nuestro anteriormente reducido hogar se ha convertido, ahora, en un vasto oceano donde no dejan de descubrirse cada vez mas y mas cuerpos planetarios. Y uno de los mas curioso, y protagonista de este post, es Orcus, descubierto en 2004 y cuyo movimiento hace que casi lo podamos considerar una especie de Anti-Pluton.


El porque de esta curiosa definicion esta mas clara si miramos el dibujo de la izquierda...las orbitas de Orcus y Pluton parecen casi un reflejo una de otra. No solo eso sino que se mueven de tal forma que siempre estan en posiciones equivalentes, como la imagen de un espejo. Y es que ambos estan "sujetos" al control gravitatorio de Neptuno, en una resonancia de 3:2...es decir, que por cada tres orbitas que completa este ultimo Pluton y Orcus realizan exactamente dos. Esto evita cualquier riesgo de colision, pues cuando llegan a su Perihelio y cruzan la orbita de Neptuno siempre existe una gran separacion entre ellos y el gigante gaseoso.

Se sabe muy poco sobre Orcus, un cuerpo tan debil que, si bien oficialmente su descubrimiento esta fechado en 2004, posteriormente los astronomos se dieron cuenta de que aparecia en fotografias tomadas en 1951. En ese momento, pero, nadie lo percibio como nada mas que una simpre estrella muy tenue.

Se le estima un diametro de 1.600 Kilometros, aunque esto se deduce a partir de su brillo y considerando que tiene un albedo medio del 0,09 (es decir, que refleja al espacio el 9% de la luz solar que le llega), lo que no deja de ser una suposicion a partir del que vemos en cuerpos de parecido tamaño, como Mercurio, la Luna o el propio Pluton. Por tanto sus dimensiones siguen sin estar muy definidas y podrian variar en gran medida. A falta de mediciones mas concretas, sin embargo, se le clasifica como el sexto mundo transneptuniano (situado mas alla de Neptuno) de mayor tamaño, solo por detras de Eris, Pluton, Makemake, 2003 EL61 y Sedna.

Las observaciones en el espectro infrarrojo realizadas desde la Tierra muestran que Orcus es una mezcla hielo y compuestos de carbono, si bien este primero parece no cubrir mas del 15–30% de la superficie. Un elemento importante es el Metano solido, aunque sin llegar al 30% del total.

Orcus forma parte de la familia de los plutinos, un grupo que abarca todos aquellos cuerpos que giran alrededor del Sol en una resonancia 3:2 con Neptuno y cuyo nombre, como es facil deducir, hace referencia a Pluton, en primero en ser descubierto. Y no es una familia pequeña, pues mas de 1/4 parte de todos los integrantes conocidos del cinturon de Kuiper pertenecen a ella.

Una ultima curiosidad es la de su propio nombre, Orcus, que corresponde a una deidad romana del inframundo y que le fue dado en 2004 por parte de la Union Astronomica Internacional, siguiendo la pauta establecida de que todos los cuerpos con orbitas semejantes a la de Pluton reciben nombres de deidades relacionadas con el mas alla.

Orcus of the Outer Solar System

Orcus (minor planet 90482)

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