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martes, abril 21, 2009

Mundos del pasado, visiones del futuro

Observaciones del telescopio Spitzer ofrecen pruebas de que algunas Enanas Blancas conservan a su alrededor asteroides y mundos rocosos, restos de antiguos sistemas ya extinguidos.

Cual es el destino final de nuestro Sistema Solar? Aunque esto entra en el terreno de la especulacion cientifica, lo cierto es que existe una base lo suficientemente solida, sostenia tanto por calculos teoricos como por la observacion directa de estrellas en distintos estadios de su vida, como para tener una imagen mas o menos clara del futuro, cuando el Sol, dentro de varios miles de millones de años, agota su "combustible" y llegue al final de su vida estable.

Sabemos que una vez se agote el Hidrogeno del nucleo y se inicien las reacciones de fusion con el Helio nuestra estrella crecera enormemente, convirtiendose en una gigante Roja que con seguridad se tragara Mercurio y Venus. La Tierra puede que escape de la destruccion total, pero ya no sera nada mas que una roca abrasada donde la vida habra desaparecido mucho tiempo atras.

Finalmente las capas externas seran expulsadas al espacio, formando una nebulosa planetaria, y quedando en el centro una pequeña Enana Blanca, el antiguo nucleo estelar despojado de su manto. Con un tamaño parecido al de la Tierra aunque con una densidad infinitamente mayor (hasta varias toneladas por centimetro cubico) y con una temperatura altisima, sera lo unico que quede del que en su dia fue una estrella mediana, alrededor del cual, posiblemente, permanezca en orbita los planetas supervivientes, sumidos para siempre en unas tinieblas casi absoluta que el diminuto astro no podra iluminar...el ultimo acto de la larga vida del Sistema Solar sera protagonizado por el silencio y la oscuridad mas absoluta.

Es esta una descripcion correcta del futuro? Aunque la evolucion estelar parece estar mas o menos clara, la idea de que los antiguos sistemas planetarios alrededor de estrellas moribundas pudieran seguir existiendo alrededor de sus restos no lo estaba tanto...hasta ahora, donde observaciones del telescopio Spitzer han dado pruebas que demuestran que entre el 1 y el 3% de todas las Enanas Blancas de nuestra galaxia (lo que serian unos 5 millones) conservan a su alrededor asteroides y posiblemente planetas rocosos. Sus sistemas planetarios, al menos en parte, parece que sobrevivieron a la muerte de su estrella.

Las señales de que algo permanece orbitando estos antiguos corazones de estrellas ya desaparecidas esta en la composicion misma de las enanas blancas...sus atmosferas externas deberias estar compuestas exclusivamente por Hidrogeno y Helio, pero en algunos casos estan "contaminadas" con elementos mas pesados como el Calcio y el Magnesio, cuyo origen parece estar en la constante lluvia de particulas y asteroides rocosos que se precipitan sobre ellas, y que proceden de discos de materia que las rodeas, responsables de parte de las emisiones en infrarrojo detectadas.

Estos discos se situan todos en el interior del llamado Limite de Roche, es decir, la zona donde cualquier cuerpo de cierto tamaño se veria despedazo por la gravedad de la Enana blanca...esta "frontera" esta presente en cualquier astro planetario y estelar, siendo por ello, por ejemplo, que los anillos de Saturno no termian aglutinandose en varios cuerpos y sus componentes se mantiene en orbita de forma independiente a pesar de estar tan cerca unos de otros. Y hablando de terminos mas hipoteticos, este mismo limite impediria a la Luna chocar contra la Tierra si por algun motivo se dirigiera hacia nosotros, pues la gravedad terrestre la haria pedazos antes del impacto.

En el caso de las Enanas Blancas, esto parece indicar que sus anillos de materia son el resultado de choques entre cuerpos y de la ruptura de otros a causa de las mareas gravitacionales...lo que, por otro lado, significaria que existen otros, quizas incluso planetas del tamaño de La Tierra, situados mas alla de que, de momento, permanecen invisibles: "En caso de que sigan existiendo en ellas, los planetas terrestres probablemente no sera habitables, pero pueden haber sido lugares donde la vida se desarrollo en el pasado", explica Dr. Jay Farihi, de la Universidad de Leicester. ¿Quizas alguien, en un futuro tan lejano que no podemos ni imaginarlo, se hara la misma pregunta mirando los restos de lo que un dia fue nuestro Sistema Solar?

Ancient Solar Systems Found Around Dead Stars

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