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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

viernes, marzo 13, 2015

Maniobras en el filo de la eternidad

New Horizons completa el ajuste de trayectoria más lejano jamás realizado por una sonda interplanetaria.

Las Voyager, junto con las ya silenciosas Pioneer, son los objetos humanos que actualmente más lejos se encuentran de La Tierra, y en el caso de la Voyager 1, el primero que alcanzar el espacio interestelar. Durante sus respectivos viajes realizaron una serie de correcciones de rumbo, operaciones habituales en la exploración interplanetaria, donde después de un lanzamiento más o menos preciso, se ejecutan una serie de ajustes para que la sonda esté en el lugar exacto en el momento preciso. Pero una vez dejados atrás sus respectivos objetivos planetarios, pasando por ello a una misión de estudio del medio a tan grandes distancias del Sol, simplemente avanzando hacia las profundidades interestelares y buscando los límites de la influencia solar, ya no hicieron necesario ninguna maniobra más. El espacio interplanetario era ahora su objetivo.

New Horizons aún no se encuentra en esa fase, por delante aún le espera su meta principal, Plutón, por lo que debe seguir ajustando su camino, pero ya se encuentra más lejos de lo que estaban cualquiera de sus predecesoras cuando pusieron punto final a su etapa planetaria. Por ello cualquier operación de corrección de trayectoria implicaría el envío de los comandos necesarios al ingenio espacial más lejano que jamás hubiera llevado adelante este tipo de operación. Y eso fue lo que ocurrió el pasado 10 de Marzo, cuando la sonda activo sus impulsores durante 93 segundos para afrontar un nuevo ajuste de cara a su cita del 14 de Julio. El primero (pero seguro que no el último) desde que entró en fase de encuentro y el más lejano jamás realizado, tanto que la señal desde La Tierra para indicar a la sonda que diera inicio a la operación tardó más de 4 horas en alcanzarla, y otras tantas para que recibiéramos la confirmación de que se había cumplido correctamente.

El encendido de los motores fue diseñado para reducir la velocidad de New Horizons en 4,1 Kilómetros/Hora, retrasando la llegada de la sonda a Plutón en 14 minutos y 30 segundos, y ajustando también la orientación que tendrá durante el encuentro hasta la posición deseada."Este cambio se basa en las últimas predicciones sobre la órbita de Plutón y su luna más grande, Caronte, estimados a partir de varias fuentes, incluyendo las imágenes de navegación óptica realizadas por la sonda en Enero y febrero". Igualmente, después de este encendido, la New Horizons entró en "spin mode" (modo de giro), lo que favorece las comunicaciones con La Tierra, aunque a costa de la toma de datos e imágenes, y en el que permanecerá hasta el próximo 4 de Abril, cuando recuperará su configuración normal.

Esta marca vino de la mano de otro momento de gran fuerza simbólica para esta misión, y es el de superar la barrera de la 1 Unidad Astronómica (150 millones de Kilómetros) con respecto a Plutón, lo que significa que la New Horizons se encuentra ya más cerca de este pequeño mundo que la Tierra lo está del Sol. Estamos ya a solo 4 meses del encuentro, y los acontecimientos, como podemos ver, se están acelerando.

Al final de un largo viaje. La actual posición de la New Horizons. 
 
Próxima salida: Plutón. 

NASA Probe Makes Record-Setting Engine Burn on Path to Pluto

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