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Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

jueves, julio 12, 2012

El pequeño mundo de las maravillas

Descubierta una 5ª luna de Plutón.

Quedan 3 años para que la New Horizons lo visite, 1.096 días antes de que este pequeño mundo, antes un planeta, ahora considerado un miembro más del cinturón de Kiuper, pero que sigue conservando el mismo halo enigmático que el día que se descubrió, deje de ser un punto en la distancia y se convierta en uno más de los mundos visitados...un tiempo que, para los encargados de planificar toda la actividad que deberá realizar durante el fugaz encuentro, cada vez se esta complicando más, con un numero de objetivos que no deja de crecer.

Y es que muchas cosas han cambiado desde ese 19 de Enero de 2006, fecha del lanzamiento, cuando la primera sonda destinada a visitar Plutón iniciaba su viaje...en ese momento y durante la planificación del vuelo todo parecía claro y sencillo: Estudiar el propio planeta, que en principio no debía ser mucho más que una esfera congelada con una atmósfera en regresión, y su enorme luna Caronte. Sin embargo, gracias sobretodo a un Hubble potenciado al máximo, pronto se demostró que el antaño 9º planeta era mucho más que eso...

Ese mismo año se confirmaba la existencia de dos nuevas lunas (detectadas a finales del año anterior, pero no confirmadas hasta mediados de 2006) de Plutón, llamadas respectivamente Nix e Hidra, a las que se añadió en 2011 un cuarto satélite, llamado provisionalmente P4. Esto, sumado al anómalo comportamiento de la atmósfera, que parece estar expandiéndose en lugar de desaparecer lentamente, tal como se esperaba una vez pasado el punto de máxima aproximación al Sol, y aparentes cambios en el brillo de la superficie, dejaron claro que la New Horizons tendría mucho trabajo por delante..

Y que no parece querer hacer otra cosa que aumentar, ya que ahora se le suma una nueva luna, P5, localizada recientemente por la Wide Field Camera 3 del telescopio espacial Hubble, la 5ª de lo que parece ser un amplio sistema de satélites que rodea un mundo que, recordemos, es más pequeño que La Luna.

Más pequeña que sus hermanas (entre 10 y 25 Kilómetros), más cerca del planeta que el resto con la expeción de Caronte y compartiendo con todas ellas el mismo plano orbital son los datos que pueden extraerse de las observaciones del Hubble, lo que considerando su pequeño tamaño y distancia a la Tierra es todo un logro.

La existencia de P5 y sus características orbitales refuerzan la idea de que Plutón sufrió un gran impacto en algún momento de su historia, lo que explica que las 4 lunas más pequeñas comparten el mismo plano orbital, entre ellas y con Caronte...de ser pequeños asteroides capturados cada uno debería mostrar una inclinación diferente, además de resultar dificil imaginar al pequeño Plutón capturando tal cantidad de nuevos compañeros. Además sus órbitas parecen estables, lo que no apoya esto último.

Esto implica que podría haber más pequeños cuerpos aún no descubiertos, e incluso un anillo de partículas, todo ello un riesgo para la New Horizons...por ello, en estos tres años que quedan hasta su llegada se seguirá estudiando en profundidad la vecindad de Plutón en busca de cualquier otra compañera invisible con el objetivo de que pueda ajustarse la trayectoria en caso de ser necesario para garantizar su seguridad.

Quedan poco más de 1.000 días para el encuentro, y cuanto más vamos conociendo a este pequeño mundo más curioso, extraño y fascinante resulta, y más complicado parece el trabajo que la New Horizons tiene por delante...cambios en la superficie, atmósfera en expansión, una gran luna que casi tiene la mitad de su tamaño, otras 4 más pequeñas...y quién sabe que más cosas que aún no hemos descubierto. Nada mal para algo que no esta considerado un planeta, verdad?

Las lunas hasta ahora conocidas (Caronte,Nix,Hydra y P4) y la recientemente descubierta P5, además del punto por el que pasará la New Horizons. Su distribución y que comparten el mismo plano orbital apunta a que su origen podría estar en un gran impacto en Plutón, siendo estas 4 pequeñas lunas restos de dicho acontecimiento.

La sonda durante ls últimas fases de su contrucción. A la Izquierda se observan los generadores nucleares (RTG), que le proporcionan el calor y la energía necesaria para sobrevivir tan lejos del Sol.

Los diversos instrumentos de la New Horizons, que deberám reunir los máximos datos posibles durante las pocas horas que durará el momento de máximo aproximación a Plutón.

Posición actual, entre las órbitas de Urano y Neptuno.

Plutón y su cada vez más complejo sistema de lunas esperan..



4 comentarios:

Anónimo dijo...

excelente blog,me parece que debido a lo efímero del encuentro con plutón y para poder abarcar con las cámaras la mayor parte de los objetivos científico (los cuales cada vez son mayores),la misión debería comenzar a emitir imágenes para el segundo semestre del 2014 veremos que sorpresa nos trae esta sonda en su encuentro con el sistema de plutón y luego su incursión en el cinturón de Kuiper.

Carlos Regajo dijo...

Tokaidin,haras el seguimiento de la mision llegado el momento?

Tokaidin dijo...

Anónimo:Las observaciones empezarán unos seis meses antes del sobrevuelo, a principios de 2015, y a partir de Mayo las imágenes deberían ser ya mejores que las del Hubble.

Carlos Regajo: Espero que si, pero en tres años pueden pasar muchas cosas...pero vamos, si sigo con el blog no lo dudes.

DDB dijo...

¡Cómo no sigas con el blog me enfado y no respiro! La verdad es que manejas uno de los blogs más completo, accesible y trabajado en lengua castellana sobre astronomía. Somos pocos los que comentamos pero seguro que tus artículos son leídos por bastantes más personas.