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jueves, abril 14, 2011

Relaciones a distancia

WISE descubre un curioso asteroide compañero de la Tierra.

Nuestro planeta tiene un solo satélite pero muchos "amigos" que la acompañan en su viaje alrededor del Sol, pequeños asteroides que establecen una relación orbital temporal con el ante de seguir su camino..se trata de una familia pequeña, de unos pocos miembros, aunque siempre cambiante, que vistos desde La Tierra parecen recorrer una trayectoria "en herradura", acercandose, alejandose de nuevo hasta dar la vuelta completa y volver a aproximarse por el otro lado, tras lo cual se reinicia el ciclo en dirección opuesta.

La explicación a este curioso "baile" es relativamente sencillo...el asteroide, al encontrarse en una orbita alrededor del Sol que es muy parecida a la de La Tierra, sufre sucesivos encuentros con ella. Cuando se mueve por delante, precediéndola en su movimiento orbital, esta se va acercando paulatinamente, hasta que su gravedad frena al pequeño viajero, que cae a una órbita ligeramente más interior, lo que hace que ahora se mueva más rápido que su azul perseguidora (pues cuanto más cerca del Sol, mas rápido es desplazamiento de un cuerpo que lo orbite), con lo cual la distancia aumenta nuevamente...

Con el tiempo el orden se invierte, es el quién nos "atrapa" y ve su velocidad aumentada, con lo que sube a una órbita ligeramente superior y más lenta. La situación ahora es la opuesta y el asteroide va quedando atrás, pues se desplaza algo más lentamente ...y el ciclo vuelve a comenzar.


Una situación que, como es facil imaginar, es muy fragil y que cualquier perturbación puede romper y hacer que estos compañeros sigan su camino desligados ya de su relación con La Tierra, por lo que parece que raramente pasaban mas de unos pocos centenares de años entre que llegan y se van. Son relaciones realmente fugaces.

Pero no todas, como parece indicar un nuevo asteroide "herradura", denominado 2010 SO16 y que parece haber estado acompañandonos durante mucho tiempo...o como mínimo asi lo indican los modelos informáticos, cuyas simulaciones, aplicando todas las pequeñas variaciones posibles, indican que su órbita ha sido estable como mínimo los últimos 120.000 años, y en algunos escenarios, se llega a superar el millon de años. Si tenemos en cuenta que tarda 175 años en ir de un lado a otro de La Tierra y completa un ciclo "de herradura" cada 350, que haya estado tanto tiempo aquí es realmente notable.

Y es que 2010 SO16 es un objeto curioso...no solo parece tener una relación estable con la Tierra, sino que su órbita es tan circular que no puede acercarse a ningún otro planeta excepto al nuestro. Y a todo ello se le añade su tamaño, excepcionalmente grande si se le compara con otros cuerpos parecidos, y que se calcula en varios centenares de metros.

En resumen, un astro realmente especial, un compañero fiel pero al mismo tiempo casi invisible, pues nunca se acerca a menos de 5.5 Millones de Kilómetros (50 veces la distancia entre la Luna y La Tierra), una relación a distancia que añadido a su pequeño tamaño hace que sea realmente dificil observar. Solo ahora, concidiendo en que se encuentra momentaneamente en nuestra vecindad, hemos tenido la oportunidad única y fugaz de verlo pasar.

Poco a poco, lenta pero sin pausa, 2010 SO16 se irá alejando, poniendo fin a esta cita con La Tierra, a la que parece haber sido fiel durante tanto tiempo...no será hasta dentro de 175 años cuando nuevamente pueda volver a su lado. Y es que así es la ya larga historia de este pequeño e invisible compañero de nuestro planeta.

Una imágen vale más que las mil palabras anteriores para explicar el viaje de 2010 SO16. Visto desde La Tierra, el asteroide realiza una trayectoria que recuerda, por su forma, a una herradura, y que completa cada 350 años, necesitando pues 175 en moverse desde un lado de nuestro planeta a otro

Earth-Companion Asteroid Discovered in Horseshoe-Shaped Orbit

WISE Mission Spots 'Horseshoe' Asteroid

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