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martes, noviembre 09, 2010

Un océano de pequeñas esferas

El telescopio espacial Spitzer detecta "bucky-bolas", complejas estructuras de átomos de Carbono, en amplias regiones del espacio.

Si uno viaja al Walt Disney World, en Orlando, uno de los centros de interés que bien se merece una visita es el parque temático Epcot, un espacio dedicado a la cultura internacional y la innovación tecnológica y donde destacan sus cúpulas geodésicas diseñadas por el ingeniero y visionario Buckminster Fuller, todo un ejemplo de construcción sólida al mismo tiempo que simple y por ello de eficacia, sostenibilidad y ahorro energético. Pero incluso algo así, fruto de la imaginación humana, tiene su equivalente en la naturaleza, aunque a una escala de tamaños mucho menor: Los fullerenos.

Bajo este nombre, que como es facil adivinar se inspira en el apellido de este visionario, encontramos una molécula con forma de balón de fútbol constituida por 60 átomos de carbono (existen otras mayores, pero esta es la más habitual y popular) y cuya forma recuerda claramente a la de una de esas cúpulas. Una forma de "arquitectura" de la naturaleza a escala atómica que tiene un papel importante en nuestra comprensión sobre el inicio de la vida en La Tierra, pues se especula que pudieron actual como "cestas" para otras moléculas y átomos, transportado sustancias a nuestro planeta que iniciasen la vida, una teoría que tiene entre sus pruebas más solidas en el hecho de que se han encontrado bucky-bolas (como también se las llama) en meteoritos portando gases extraterrestres en su interior. La gran pregunta, claro está, era si estas esferas existian a lo largo y ancho del Cosmos, pues si bien descubiertas en laboratorios hace 25 años, no se tenía constancia de una amplia presencia fuera de nuestro planeta....hasta ahora.

"Resulta que las bucky-bolas son mucho más comunes y abundantes en el Universo de lo que se pensaba inicialmente. Spitzer las había encontrado recientemente en una posición específica, pero ahora las hemos visto en otros entornos. Esto tiene implicaciones para la química de la vida. Es posible que las bucky-bolas del espacio exterior proporcionaran las semillas para la vida en la Tierra", explica la astrónoma Letizia Stanghellini del Observatorio Nacional de Astronomía óptica en Tucson, Arizona.

Y es que los últimos datos de este telescopio indican precisamente eso, que está presente por amplias regiones del espacio, entre las estrellas y en el interior de nebulosas planterias, además de concentrarse, aparentemente, no muy lejos de sistemas solares de reciente formación. Y lo que es más importante, existen sin problemas alli donde hay Hidrógeno, en total oposición a lo que creía hasta ahora a partir de su "fabricación" en los laboratorios...lo que es clave siendo este el gas más abundante del Cosmos.

Increiblemente estables (solo el diamante y el grafito
las superan en este aspecto dentro de la familia de carbono), los fullernos o Bucky-bolas, son, en palabras Stanghellini, "una especie de diamantes con agujeros en el centro", pues son muy dificiles de destruir y resultan unos transportes realmente efectivos para otras moleculas, que pueden encontrar en su interior un "hogar" seguro en su viaje en el espacio y el tiempo. Es por ello que podrán haber tenido un papel tan importante en el surgimiento de la vida en la Tierra y posiblemente en otros lugares...

sin saberlo Fuller, en su esfuerzo por encontrar un diseño que se ajustara a su pensamiento sinergico
, que ofreciara una solución facil, estable, y sostenible a las futuras necesidades de la Humanidad, "copió" en cierta medida algo que existe de forma natural desde hace miles de millones de años....una estructura atómica que pudo ofrecer a los componentes químicos básicos que dieron origen a la vida en nuestro planeta el vehículo que necesitaban para llegar hasta nosotros.

Estructura en rotación de un buckminsterfulereno, tambien conocidos como Fullernos de 60 átomos o Bucky-bolas...su resistencia y estabilidad extrema, unido a su forma esférica, le convierte en un vehículo para otras moléculas.

Concepción artística de una nube de Fullernos expulsados por una estrella moribunda.

El antiguo pabellón de los EEUU en la Exposición Universal de Montreal, celebrada en 1967 y diseñado por Fuller...victima de un incendio que en 1976 que consumió todo el recubrimiento de Polímetro dejando solo la estructura de acero, actualmente es como la Biosphère, un museo público dedicado al agua y el medio ambiente. El edificio situado en el interior de la cúpula ejemplifica la función que las Bucky-bolas tiene en el transporte de moléculas complejas a lo largo y ancho del Universo.

La Spaceship Earth, la mas famosa de las contrucciones de Fuller y simbolo del parque temátio Epcot.

Las "bucky-bolas" espaciales crecen con fuerza

Space Buckyballs Thrive, Finds NASA Spitzer Telescope

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