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Curiosity bajo la tormenta de polvo global que está azotando a Marte. Sol 1974

lunes, febrero 19, 2018

Aprendiendo y sorprendiendo

Opportunity cumple 5000 días marcianos con nuevos trucos y descubrimientos.

Algún día, esperemos que no tan lejos en el futuro como lo parece hoy día, pondremos el pié de forma definitiva en el planeta rojo. El ser humano será entonces, por fin, una especie interplanetaria y no una civilización encerrada en un solo planeta, con todo lo que ello implica. Y cuando eso ocurra les estarán esperando los ya silenciosos exploradores que les precedieron, aquellos que abrieron el camino, entre ellos uno que superó todos los límites y expectativas.

No sabemos cuando llegará el momento en que dejará de responder, el día en que, como le ocurrió a su gemelo Spirit, alcanzará su destino final. Quizás sea dentro de muchos años, quizás sea mañana mismo, pero después de 5.000 días marcianos podríamos considerar que su misión, su historia, ya está concluida, que poco más puede ofrecernos. Pero si algo tiene Opportunity, y por extensión la gente que hay detrás de este proyecto, es que no deja nunca de aprender y sorprender. Y como si quisiera celebrar tan proeza, nos regala precisamente ambas cosas.

Aprender, porque ahora es capaz de hacerse un autoretrato, lo que ahora muchos llaman un "selfie", tal como puede hacer Curiosity. No al nivel de calidad de esta última, ya que la microcámara con la que esta equipado su brazo está diseñada para realizar observaciones a corta distancia, explorando posibles objetivos o puntos donde su herramienta abrasiva haya retirado la capa superficial, no para tomar imágenes panorámicas, pero pese a ello es resultado es más que bueno. Después de tantos años conformándonos con verlo parcialmente o apreciando la silueta de su sombra sobre la superficie, ahora podemos verlo como si estuviéramos a su lado. Quizás algún día alguien lo haga realmente.

Y sorprender, porque 5000 días marcianos y 14 años terrestres de aventura, con parte de sus instrumentos científicos ya fuera de servicio por diversas causas y sin la libertad de movimientos que tenía en sus inicios por problemas en alguna de sus ruedas, sigue siendo capaz no solo se seguir avanzando, sino realizar nuevos descubrimientos. Ahora  unas texturas del suelo que se asemejan a las que se observan en algunas laderas de las montañas en la Tierra que resultan de ciclos repetidos de congelación y descongelación del suelo húmedo. No necesariamente es este el caso, ya que también podría ser debido al viento, deslizamientos ladera abajo, otros procesos o una combinación de todas ellos. En todo caso tiene intrigados a su equipo científico.

"Perseverance Valley es un lugar especial, es como tener una nueva misión después de todos estos años", explica el investigador principal adjunto de Opportunity, Ray Arvidson."Ya sabíamos que era diferente a cualquier otro lugar visitado antes, incluso si aún no sabemos cómo se formó, y ahora estamos viendo superficies que parecen rayas de piedra. Es misterioso. Es emocionante. Creo que las observaciones que obtendremos nos permitirá comprenderlo. Una posible explicación es que son reliquias de una época pasada, cuando la acumulación de nieve se derretía estacionalmente para humedecer el suelo, y luego los ciclos de congelación-descongelación organizaron las pequeñas rocas en franjas", concluye.

5.000 días marcianos. 14 años terrestres. Y aún hoy, después de todo este tiempo, de soportar condiciones climáticas que dejan como tenues las que se viven en nuestro planeta, sigue avanzando, aprendiendo y descubriendo. Ciertamente se ha ganado un lugar en la historia. Y quizás, si un día Marte se convierte en nuestro segundo hogar, uno en un museo y con todos los honores.

Las "rayas de rocas", observadas por Opportunity en Perseverance Valley, comparadas en las laderas observadas en las laderas de Mauna Kea, Hawaii.

El 4999 amanecer para Opportunity, ocurrido el 15 de Febrero.

Las dos caras de la moneda. El "selfie" de Opportunity mediante la cámara de su brázo robótico, y esta vista por la cámara panorámica situada en su cabeza. 

Long-Lived Mars Rover Opportunity Keeps Finding Surprises

5,000 Days on Mars; Solar-Powered Rover Approaching 5,000th Martian Dawn

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