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Fobos saliendo de un eclipse.Sol 1730

miércoles, noviembre 19, 2014

El mundo de Philae

Presentados sus primeros resultados científicos: Una polvorienta superficie de hielo de gran dureza y moléculas orgánicas.

Un aterrizaje caótico e incontrolable desde el momento del primer contacto, una zona de descanso definitiva que podría haber sido diseñada por su peor enemigo, insuficiente luz solar para cargar las baterias y algo menos de 60 Horas de energía con la batería primaria. Todo lo que podría ir mal fue mal, pero pese a todo ni ella ni el equipo de tierra se rindió en ningún momento y como resultado muchos fueron los instrumentos que lograron estudiar su entorno durante ese lapso de tiempo, generando un breve pero intenso flujo de datos científicos hacia La Tierra, un pequeño tesoro ahora bajo un intenso estudio y que está produciendo sus primeros resultados.

El primero de ellos es que a pasar de su aspecto, y que por su actividad podríamos esperar un cuerpo relativamente frágil, MUPUS (Multi-Purpose Sensors for Surface and Sub-Surface Science) demostró que el cometa es duro como el hielo, hasta el punto que el "martillo" de este instrumento apenas pudo atravesarla unos pocos milímetros, a pesar de darle con todo lo que tenía. "A pesar de que la potencia de perforación se incrementó gradualmente, no éramos capaces de profundizar en la superficie", explica Tilman Spohn, líder del equipo encargado de MUPUS. "Si comparamos los datos con las mediciones de laboratorio, creemos que la sonda se encontró con una superficie dura, con una fuerza comparable a la de hielo sólido". Esto no debería ser sorprendente, ya que el hielo de agua es el principal constituyente de los cometas, pero gran parte de Churyumov-Gerasimenko aparece cubierto de polvo, lo que llevó a algunos a creer que la superficie era más suave y esponjosa que lo que encontró Philae.

Este hallazgo fue confirmado por el experimento SESAME (Surface Electrical, Seismic and Acoustic Monitoring Experiment), donde la fuerza del hielo cubierto de polvo situado directamente debajo de Philae fue "sorprendentemente alta", según Klaus Seidensticker del Instituto DLR. Otros 2 instrumentos que lo conforman midieron una baja actividad de vaporización y una gran cantidad de hielo de agua.

MUPUS trabajó también durante el descenso y las 3 tomas de contacto con la superficie, midiendo la temperatura reinante. En el lugar de descaso definitivo registró una temperatura de -153 Cº, mostrando además un rápido enfriamiento de lo sensores, 10 ° C durante un período de aproximadamente media hora. Después de ver tanto estos datos como los del martillo la teoría inicial del equipo es que las capas superiores de la superficie del cometa está cubierta por una capa de entre 10 y 20 Centímetros, como una superposición de hielo firme o una mezcla de hielo y polvo.

Por su parte Rosetta utilizó el instrumento CONSERT (COmet Nucleus Sounding Experiment by Radio wave Transmission) de Philae para estudiar el interior del cometa: Esta primer transmitió a la segunda mientras se encontraban en lados opuestos del núcleo del cometa. Esta respondió transmiendo una segunda señal a través del cometa de nuevo a Rosetta. Esto se repitió 7500 veces para cada órbita de la sonda para construir una imagen en 3D del interior,un "TAC" de otro mundo por así decirlo. Se estaban haciendo estas mediciones incluso cuando Philae cayó en hibernación. A mayor profundidad el hielo se vuelve más poroso, según lo revelado por las mediciones realizadas.

La cámara Rolis (Rosetta Lander Imaging System) tomó fotos detalladas durante el primer descenso, en la zona conocida como Agilkia. Más tarde, cuando Philae finalmente se detuvo, Rolis envío imágenes de la superficie a corta distancia. Estas fotos, que aún no se han publicado, se tomaron desde un punto de vista diferente de la serie de fotos panorámicas ya recibidos desde el sistema de cámaras de CIVA.

El último de los 10 instrumentos a bordo de Philae en ser activado fue el SD2 (Sampling, Drilling and Distribution subsystem), diseñado para proporcionar muestras de suelo tanto para COSAC como para PTOLEMY. Los científicos están seguros de la perforación se activó y que se llevaron a cabo todos los pasos para mover una muestra al horno apropiado para la cocción, pero por ahora no se sigue sin poder confirmar este extremo. Conociendo la dificil posición en que se encontraba la sonda no sería extraño que el proceso no se hubiera podido completa con éxito. Pero COSAC trabajó como estaba previsto y fue capaz de "oler" la tenue atmósfera del cometa, detectando moléculas orgánicas. De momento se está a la espera de saber si eran compuestos simples, como el Metanol y el Amoníaco, o más complejas, como los aminoácidos.

Solo queda esperar que siga el proceso de análisis de todos los datos reunidos durante esas frenéticas 61 horas de trabajo, que podrían desvelarnos nuevos aspectos de este cometa. Viendo esos primeros resultados resulta aún más triste que esta misión fuera tan corta en el tiempo, aunque el equipo en tierra no la da por perdida. Aunque no consguiera evitar que entrara en hibernación, antes de ese momento se logró moverla ligeramente, haciendo que se elevara 4 Centímetros y girara unos 35º, mejorando así la orientación de mayor de los paneles solares, ahora mejor orientado para captar la luz disponible. Si sigue operativa dentro de unos meses, cuando la luz solar sea mucho más intensa, estará, dentro de su precario estado, en la mejor posición posible para sacar partido de ello.

Una de las ventajas, por no decir la única, de la zona de aterrizaje final es que evitará el que habría sido el final previsto para Philae, y es que el exceso de luz y calor durante el paso del cometa por el Perhelio terminara por "fundirla". Si algún día, cuando las temperaturas sean lo suficientemente altas para calentar sus barterías y permitir la recarga, podría darse la curiosa circunstancia que su accidentado aterrizaje termine por salvarla de sufrir lo que podríamos llamar una insolación. Siempre, claro está, que despierte, para lo que existen más posibilidades en contra que a favor, aunque la esperanza siempre debe ser lo último que se pierda.

El instrumental de Philae, que trabajaron sin descanso durante las horas de energía disponibles. Ahora llegan los primeros resultados.

A pesar de su mala posición, Philae trabajó lo suficiente para cumplir sus objetívos mínimos. 

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