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miércoles, noviembre 26, 2014

El héroe de Maratón

Opportunity supera los 41 Kilómetros y se aproxima a Marathon Valley.

Por todos es conocido Maratón y del corredor que recorrió tan rápido como pudo la distancia que separaba la llanura del mismo nombre de Atenas, para anunciar la victoria sobre los persas antes de morir de agotamiento. Aunque no deja de ser una leyenda (en realidad fue todo el ejército ateniense el que se desplazó después de la batalla, para evitar un 2º intento de desembarco de los invasores en la en ese momento indefensa ciudad) ciertamente es una bonita historia, cargada de emoción y un final con elementos trágicos.

Muy lejos de las costas de la Hélade, tanto en el espacio como en el tiempo, un solitario corredor robótico está haciendo realidad esa historia. Lentamente, como no puede ser de otra forma teniendo en cuenta las limitaciones que implica la distancia y los años acumulados, pero sin descanso y afrontando con determinación los problemas que implica vivir durante una década en un ambiente tan hostil, Opportunity sigue avanzando por las laderas externas del cráter Endeavour. Por delante espera su gran objetivo actual, el ahora nombrado, y no por casualidad, Marathon Valley.

El pasado 9 de Noviembre Opportunity alcanzó los 41 kilómetros recorridos desde su llegada a Marte. Verlo superar récords uno detrás de otro se está convirtiendo en algo habitual para este veterano entre veteranos, pero no por ello es menos extraordinario y menos merecedor de ser recordado.

En estos últimos meses, afrontando algunos problemas en su memoria flash que obligaron a un reformateo, que en parte se repitieron posteriormente, lo que hizo necesaria una nueva "operación" a distancia, así como los ya conocidos de su rueda delantera derecha, que le obliga durante gran parte del tiempo a conducir "de espaldas" para reducir la tensión que soporta y evitar un fallo total, no deja de moverse y trabajar en diversos puntos de su viaje, especialmente allí donde hay señales de la presencia de arcillas, que se consideran una señal de la posible antigua existencia de agua líquida en el pasado.

Opportunity dedicó bastante tiempo al estudio del pequeño cráter Ulisses, en la zona conocida como Wdowiak Ridge, donde el material expulsado por el impacto y que procede por tanto del subsuelo lo convertía en un objetivo más que interesante. Durante su estancia en este punto fotografió el paso del cometa Siding Spring. Después de completar todas las observaciones posibles siguió adelante en dirección Sur, hacia su posición actual, sobre un curioso afloramiento lineal que podría dar motivos para detenerse de nuevo si resulta interesante. 

Posteriormente se dirigirá a una zona elevada, donde se esperan obtener una gran panorámica de la zona, suficiente para observar si los niveles de polvo en suspensión están ya en descenso después de las recientes tormentas de polvo que han aparecido en el planeta. Y más allá, quizás a principios de 2015, Marathon Valley, un pequeño valle que atraviesa el borde de Endeavour y donde podrían encontrarse estratos muy antiguos expuestos. Esperemos que a su llegada, como le ocurrió al corredor de la leyenda, Opportunity no muera de agotamiento, ya que podría ser uno de los lugares más interesantes y científicamente lleno de recompensar que jamás se haya encontrado en esta década de maravillas.

El cráter Ulisses, con gran cantidad de material expulsado por el impacto, fue uno de los últimos objetivos estudiados, y desde donde observó el paso del cometa.

Las recientes tormetas de polvo que han azotado el planeta, aunque no afectaron directamente la zona de Endeavour, fue suficiente para oscurecer los cielos y hacer descender la enegía disponible para el rover.

Los últimos desplazamientos de Opportunity (amarillo) y lo que le queda por delante hasta Marathon Valley, un pequeño corte en los muros de Endeavour. Antes subirá a la zona marcada como "Summit Lithology" para obtener una visión panorámica de la zona y comprobar el nivel de polvo en suspensión aún presente.

El curioso afloramiento rocoso lineal descubierto recientemente por Opportunity, y que podría indicar un posible antiguo afloramiento de agua líquida. Dependiendo de los resultados de los primeros estudios el rover podría permanecer bastante tiempo aquí o seguir adelante.

Opportunity Mars Rover Pushes Past 41 Kilometers Of Driving On Red Planet

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