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lunes, septiembre 22, 2014

Una nueva compañera en los cielos marcianos

MAVEN se encuentra ya en órbita alrededor de Marte.

Opportunity, Curiosity, Mars Express, Mars Odyssey y Mars Reconnaissance Orbiter tienen una nueva compañera de viaje. No tiene cámaras por razones presupuestarias (lo más próximo es su espectrógrafo Ultravioleta) y seguirá una órbita realmente extrema, que la sumergirá en las capas altas de la atmósfera del planeta en diversas ocasiones,  analizándola de forma directa, algo lejos de la capacidad de las "veteranas", extraodinarias todas ellas, pero con objetivos más "normales" para lo que se espera una sonda en órbita. Así es la recién llegada, llena de la energía y las expectativas de la juventud.

Su llegada se desarrolló tal y como estaba previsto, con un encendido de sus impulsores durante 33 minutos, que la frenaron lo suficiente como para permitir que la gravedad marciana la atrapara de forma definitiva, en una órbita éliptica aún por confirmar pero que, viendo la actuación perfecta de la sonda y la exactitud de la trayectoria de llegada, que incluso permitió anular varias de las correciones de trayectoria previstas, no se alejará demasiado, si es que lo hace, de las estimaciones. Si el encendido hubiera fallado MAVEN abría seguido su camino alrededor del Sol, lo que hubiera implicado el final de la misión. Pero nuevamente la experiencia de la NASA y el JPL en este tipo de operaciones hizo que todo se desarrollara sin fallas.

Las próximas semanas serán intensas para MAVEN, que ajustará su órbita para comenzar la fase científica, pondrá en plena actividad sus instrumentos científicos y se preparará no solo para estudiar Marte, sino también, en una oportunidad única para la astronomía, la llegada del cometa Siding Springs, observando como sus partículas interactúan con la atmósfera del planeta. Después llegará la hora de sus viajes rozando la superficie (unos 5 previstos) apenas a 150 Kilómetros de altura en la parte más baja de su órbita, para permitir la toma de datos atmosféricos directos, la razón última de su viaje, y que debería dar sus primeros frutos el 8 de Noviembre. Conocer los motivos últimos de la pérdida de la atmósfera de Marte desde tiempos aparentemente más cálidos y húmedos, y saber cual fue el destino del agua que un día dejó sus claras huellas en la superficie son sus metas. 

"Este fue un gran día para MAVEN", anunció David Mitchell, director del proyecto. "Estamos muy emocionados de unirnos a la constelación de naves espaciales en órbita y en la superficie del planeta rojo. La fase de puesta en servicio mantendrá al equipo de operaciones ocupado durante las próximas seis semanas, y luego vamos a comenzar, por fin, la fase científica de la misión. Felicitaciones al equipo por un trabajo bien hecho".

Posteriormente elevará su órbita, y cumplida ya su misión trabajará principalmente como nodo de comunicaciones con las sondas en superficie, tanto las actales como las futuras, en un espacio de tiempo marcado por el combustible que le quede, pero del que se espera le permita estar en activo como mínimo 10 años. Todo eso, pero, ya forma parte de un futuro por llegar. Ahora toca celebrar que una nueva sonda exploradora acaba de alcanzar su objetivo y se prepara para hacernos avanzar un poco más en el conocimiento del Universo que nos rodea.

La órbita inicial de MAVEN, de unas 35 horas de duración, que posteriormente se reducirá a 4 1/2 para iniciar su fase científica.

Durante los 33 minutos de frenado, las antenas de la Red del Espacio Profundo de la NASA captaron su señal de radio, permitiendo saber, a partir del efecto Doppler, que la sonda estaba frenando tal y como estaba previsto.

El equipo de MAVEN celebrando la confirmación de la entrada en órbita.

La misión primaria de MAVEN será adentrarse en la atmósfera superior de Marte, provisto de una serie de instrumentos que tomaran mediciones directas.

Con la Mars Odyssey acumulando ya muchos años en órbita, MAVEN está destinada a tomar, tarde o temprano, el relevó de esta como nodo de comunicaciones con los rovers de superficie. Será su segunda y definitiva misión.

Una nueva compañera para Marte. 

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