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martes, julio 07, 2015

Las crónicas de Plutón (5): Regresando al buen camino

New Horizons reinicia hoy la actividad científica una vez superado los problemas sufridos los últimos días.

Han sido 3 días extremadamente largos para todos, desde el pasado 4 de Julio, cuando de forma repentina la sonda quedo en silencio, para recuperar la voz varias horas después habiendo entrado en modo seguro, y por tanto suspendida toda su actividad científica justo a las puertas de Plutón. Un periodo de tensión mientras se esperaban nuevas noticias por parte de su equipo en tierra, y como no puede ser de otro forma, con rumores circulando en la red que hablaban de una situación crítica, o incluso una pérdida total. En realidad las comunicaciones se habían restablecido y se estaba trabajando para ponerla de nuevo en activo, pero el retraso de 9 horas en las comunicaciones hacia todo más lento, terriblemente lento teniendo en cuenta que la cuenta atrás para el encuentro se aproximaba rápidamente a su conclusión.

Pero hoy se confirmó que la sonda se encuentra en perfecto estado, superados los problemas que la llevaron a esa situación anómala y que hoy, a las 16:45 UT, reiniciará su observación de Plutón y Caronte, ahora ya a solo 1 semana de distancia. Podemos, por fin, respirar tranquilos. (actualización: La New Horizons se encuentra ya en "modo encuentro", lo que confirma su recuperación).

¿Que le sucedió a la New Horizons ese 4 de Julio? Básicamente que su ordenador principal se vio superado, al recibir ese día el paquete de instrucciones que ejecutará desde este 7 de Julio hasta después del encuentro propiamente dicho, todas y cada una de las maniobras y observaciones que deberá realizar de forma autónoma. Sin embargo en ese mismo momento también se estaba procediendo a la compresión de todos los datos acumulados para su posterior descarga, ocupando memoria flash. Intentar hacer ambas cosas al mismo tiempo fue demasiado, y se sobrecargó. Como respuesta la sonda cambió al ordenador de reserva (que ya había recibido el mismo paquete de datos el día 3) y al ser una situación anómala, siguió los pasos que le indica el protocolo de actuación que tiene programado: Detener toda actividad más allá de las vitales para la propia sonda, cortar las comunicaciones (cuando se hizo el silencio en las antenas terrestres), comprobar los sistemas y el estado del vehículo y, finalmente, enviar una señal a la Tierra solicitando nuevas instrucciones. Todo ello con la lentitud que implica el retraso en las comunicaciones.

¿Cuales son las pérdidas científicas? No grandes, aunque si significativas, alrededor del 6% del total de datos científicos que se espera reunir durante todo el encuentro, aunque es evidente que lo realmente revelador y determinante en este aspecto vendrá en el espacio de 24-48 horas previas y posteriores al encuentro.

¿Puede ocurrir de nuevo? El "Modo Seguro" estará desactivado a partir del momento en que se ejecute la ya cargada secuencia de instrucciones, es decir, desde hoy hasta que Plutón y Caronte hayan quedado atrás. Si se detecta alguna anomalía, que en circunstancias normales lo llevaría a esa situación, la sonda estará programada ahora para reiniciarse automáticamente y repetir la observación, aunque habría un lapso de 7 minutos, el tiempo que tardaría en completar dicho reinicio. Solo queda esperar que esto no sea necesario, y que lo ocurrido ese 4 de Julio fue un accidente puntual, no un error en los comandos enviados ni en los sistemas de la sonda, que en principio parecen estar en orden.

El susto del 4 de Julio parece que queda atrás, y por delante tenemos los últimos 7 días de viaje, un último y diminuto salto, sobretodo si se compara con los 9 años que dejamos atrás, para alcanzar Plutón. Buena suerte a la pequeña New Horizons y a todos los que la están haciendo posible.

Una serie de imágenes tomadas justo antes del fallo del 4 de Julio: En la imagen de la izquierda, en el lado derecho del disco, se observa una gran zona brillante, que la New Horizons podrá observar en detalle el 14 de Julio. Las tres imágenes juntas muestran la magnitud de una franja continua de terreno oscuro que envuelve gran parte de la región ecuatorial de Plutón. El extremo occidental de la franja (imagen de la derecha) se divide en una serie de puntos regularmente espaciados, cada una a cientos de Kilómetros de tamaño, que fueron detectados por primera vez a finales de junio. Algunos detalles intrigantes están comenzando a surgir en la zona de material del hemisferio Norte, en particular, una serie de parches brillantes y oscuros que son visibles justo por debajo del centro del disco en la imagen de la derecha.
 
La tercera de las imágenes, ampliada y aplicando los datos de color recogidos por Ralph. Este hemisferio estará a otro lado durante el encuentro, por lo que la New Horizons sobre podrá observarlo en detalle un día antes del encuentro y posteriormente, utilizando la luz lunar de Caronte para iluminarlo.

New Horizons "back in action" after safe mode event, ready to resume encounter science

El estado de la New Horizons a menos de ocho días del encuentro con Plutón

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