Ultimas imágenes de Curiosity

El viaje de Curiosity. Sol 0-1526.(Diego Fraier
El brazo del rover, con su equipo de instrumentos, elevándose sobre el horizonte. Sol 1620

viernes, marzo 24, 2017

El gran sueño joviano

Finaliza la fase de diseño de la futura sonda Juice.

Mientras la NASA sigue adelante con el proyecto de la ahora ya oficialmente conocida como Europa Clipper, que a principios de la próxima década deberá despegar rumbo a Júpiter, con la luna Europa como objetivo prioritario, al otro lado del Atlántico la ESA también avanza en su propia sonda de exploración joviana, curiosamente nacida inicialmente como un proyecto conjunta con la NASA de la que esta se retiró por cuestiones presupuestarias pero que la agencia europea decidió seguir por su cuenta. Lo que debía haber sido sido gran sonda con otra más reducida incorporada a ella, al más puro estilo Cassini y Huygens, se han convertido con el tiempo en dos sondas independientes, cada una con sus propias metas.

Y la sonda europea, la conocida como Juice (JUpiter ICy moons Explorer), acaba de dar un crucial salto adelante al darse por finalizada la fase de diseño, quedando así fijado ya, aunque siempre sujeto a modificaciones, la que será su configuración y sus interfaces con los instrumentos científicos y las estaciones terrestres, lo que ahora permitirá construir un prototipo para someterlo a ensayos rigurosos. Teniendo en cuenta que para dar luz verde a su construcción es necesario resolver numerosas cuestiones de importancia crítica, este paso casi abre ya las puertas a que sea finalmente una realidad palpable. "El diseño de la nave se ha revisado en profundidad y con resultados positivos, confirmándose que responde a los numerosos requisitos críticos de la misión", afirma Giuseppe Sarri, gestor del proyecto. "Por el momento nos estamos ciñendo al calendario y estamos encantados de poder comenzar la fase de desarrollo de esta ambiciosa misión de clase L".

Llegados a este punto se puede tener ya una idea clara y bastante definitiva de como será Juice, entre ellos que esta sonda, de 5,3 toneladas, será compatible con su lanzador Ariane 5, cosa por otro lado lógica, y que precisará de un enorme conjunto de paneles solares: Se prevén dos alas de cinco paneles cada una, con una superficie total de casi 100 m2, capaz de suministrar 820 W al final de la misión, ya en Júpiter. Igualmente importante será la implementación de medidas especiales anti-radiación, desde los componentes y materiales utilizados en su construcción hasta la inclusión de un blindaje que proteja sus sistemas más críticos, dado el duro ambiente del sistema joviano. Y aún más asegurarse que su impulsor principal, que deberá hacerla entrar en órbita alrededor de Júpiter primero y Ganimedes después, por lo que su diseño también se ha sometido a revisiones críticas en esta fase.

Un elemento destacado como clave es la "limpieza" electromagnética de Juice. Y no es para menos, ya que uno de los objetivos de esta misión es monitorizar los campos magnéticos y las partículas cargadas en Júpiter, por lo que resulta crítico que no exista ningún campo electromagnético generado por la propia nave que pudiera interfiera en las delicadas mediciones científicas. Este aspecto afectará a la construcción de toda la sonda, desde la arquitectura eléctrica a los paneles solares. Un solo error en este aspecto pondría en duda los resultados de la misión, al menos es este aspecto.

Finalmente se especificó que cumple las directrices más estrictas de protección planetaria, ya que es fundamental minimizar el riesgo de que alguna de las lunas potencialmente habitables, especialmente Europa, pueda verse contaminada por virus, bacterias o esporas terrestres. Por ello se asegurará que la sonda no llegue nunca a una situación de impacto contra ella, al menos en una escala temporal de cientos de años.

El final de la fase de diseño y el paso a la siguiente implica que las industrias implicadas en este proyecto, como por Airbus, tienen ya luz verde para comenzar a construir los primeros prototipos, que se someterán a todo tipo de pruebas, simulando tanto las condiciones espaciales como las no menos duras que afrontará durante el lanzamiento. Y una vez estos demuestren que el diseño es válido en todos sus aspectos, más allá de toda duda, llegará finalmente el momento de construir realmente a Juice, ya con la vista puesta en el horizonte de 2022. Un salto adelante crucial también para el propio Viejo Mundo, que finalmente dará el salto al Sistema Solar exterior, ya no con una sonda que viaje como "polizón" en una sonda norteamericana, como fue la Hyugens, sino por si misma, con sus propias metas y sus propios objetivo.

Tras el lanzamiento, Juice efectuará cinco sobrevuelos con asistencia gravitatoria en total, uno con Marte, otro en Venus, y tres en la Tierra, para adquirir la trayectoria y velocidad necesaria para saltar a Júpiter. Un largo viaje, ya que despegando en 2022, no entrará en órbita alrededor del gigante joviano hasta 2029. Mucha paciencia deberemos tener con ella.

A diferencia de la Europa Clipper de la NASA, Juice no se centrará en Europa (aunque la sobrevolará en varias ocasiones), sino en Ganímedes, la mayor de las lunas jovianas (y del Sistema Solar), llegando a entrar en órbita alrededor de ella en su fase final de actividad, siendo la primera sonda en hacerlo con una luna que no sea la terrestre. Eso le permitirá evitar las zonas más mortíferas del los cinturones de radiación, extendiendo así su vida útil. Además Ganímedes posiblemente cuenta también con un océano subterráneo, por lo que resulta igualmente interesante desde el punto de vista científico, por lo que realizará un estudio en profundidad de ella.

Juice, explorando las heladas lunas de Júpiter. 

Finaliza la fase de diseño de la misión de la ESA a Júpiter

jueves, marzo 23, 2017

Las mil caras del cometa

Así cambió 67P/Churyumov–Gerasimenko durante su aproximación al Sol.

Ya han pasado el tiempo desde que la ya legendaria sonda Rosetta puso final a su larga odisea, una aventura maravillosa durante la cual acompañó a este cometa en su viaje alrededor del Sol, pudiendo observar desde un punto de vista absolutamente privilegiado su despertar, la expansión de su actividad hasta llegar a su clímax, y posteriormente como lentamente se fue apagando. En resumen, por primera vez disponemos de una observación completa, continua y desde corta distancia, del "ciclo vital" de un cuerpo celeste de esta clase. Un torrente de imágenes y datos científicos, un mar de información donde los investigadores sigue buceando hoy día, como si de una exploración virtual se tratara destinada a no terminar nunca del todo.

Y como resultado se siguen publicando estudios a partir del legado de Rosetta. Los dos últimos, publicados en Science y Nature Astronomy, resumen los cambios vividos en la superficie del cometa, donde la intensa actividad se tradujo en numerosas fracturas en crecimiento, colapsos de acantilados y enormes rocas rodantes. El material en movimiento enterró algunas características en la superficie del cometa mientras dejaba al descubierto otras, algo esto último que podría estar relacionado con los estallidos observados durante los momentos de actividad máxima."A medida que los cometas se acercan al Sol, exhiben cambios espectaculares en su superficie", explia Ramy El-Maarry, miembro del equipo científico de Rosetta "Esto es algo que no pudimos apreciar realmente antes de esta misión, que nos dio la oportunidad de mirar un cometa en ultra alta resolución por más de dos años".
  
La mayoría de los cometas orbitan nuestra estrella en órbitas altamente elíptica,s que les hacen pasar la mayor parte de su tiempo en el sistema solar externo, donde las temperaturas extremadamente frías los mantiene "dormidos". Cuando finalmente se aproximan, la luz solar comienza a calentar el hielo, tanto superficial como subterráneo, hasta que finalmente puede sublimarse rápidamente (directamente de sólido a gas). Este proceso puede ocurrir con grados variables de intensidad y escalas de tiempo, provocando que la superficie cambie rápidamente. Entre agosto de 2014 y septiembre de 2016, fue esto lo que Rosetta pudo observar con pleno detalle.

"Vimos el colapso de un enorme acantilado y como una gran grieta en el cuello del cometa se hizo más y más grande, indicando que el cometa podría dividirse algún día", explica El-Maarry, indicando que se había ampliado unos 30 metros desde la llegada de Rosetta. "Y descubrimos que piedras del tamaño de un camión grande podrían ser movidas a través de la superficie varios centenares de metros". Ese fue el caso de una gran roca, de unos 30 metros de diámetro y una masa estimada de 130.000 Kilogramos, que se desplazó 140 metros desde su posición inicial, posiblemente por efecto de varios estallidos de actividad registrados en sus inmediaciones.


"Entender cómo los cometas cambian y evolucionan con el tiempo no da una idea importante de los tipos y la abundancia de helados que contienen, y cuánto tiempo pueden permanecer cerca del Sol antes de perder todo el hielo y convertirse en bolas de polvo. Esto nos ofrecerá un mejor entendimiento de las condiciones existentes en el Sistema Solar temprano, y posiblemente también como empezó la vida". Rosetta y Philae duermen ya en la superficie de este cometa, pero sus descubrimientos están lejos de haber terminado. Día a día, año a año, el estudio de toda la información que lograron reunir y enviarnos durante esa etapa maravillosa seguirá ofreciéndonos nuevas sorpresas, desvelando las mil caras del cometa.

Una de los mayores estallidos de actividad registrados por Rosetta para que estuvo relacionada directamente con el derrumbe en un acantilado en la región de Seth, en el lóbulo mayor, que dejó al descubierto materiales volátiles que se sublimaron de forma explosiva.

Otros ejemplos de colapsos en los barrancos de Churyumov–Gerasimenko.

La gran roca de 30 metros de diámetro que la actividad del cometa desplazó unos 140 metros de su posición original. Aunque la tenue gravedad facilitó el movimiento, no deja de ser un salto espectacular.

Una recopilación de los innumerables cambios registrados por Rosetta en la superficie del cometa  

El derrumbe de un acantilado desvela el interior del cometa

The Many Faces of Rosetta's Comet 67P

miércoles, marzo 22, 2017

El viajero de los cielos

ExoMars inicia las operaciones de aerofrenado para alcanzar su órbita definitiva.

Y llegó el momento de la verdad. Alcanzó su meta 19 de Octubre y realizó una inserción orbital impecable, pero ya sabíamos que eso solo era un paso más, de los más importantes pero no definitivo, para que esta sonda alcanzara la posición perfecta para lograr sus objetivos, básicamente una exploración en profundidad de la atmósfera marciana, especialmente de sus componentes más minoritarios, entre ellos, por encima de todo, del famoso y esquivo Metano, del que intentará dilucidar su origen último.¿Geológico o biológico? Esperemos tener pronto una respuesta.

Pero antes, el 5 y el 7 d Marzo los instrumentos de ExoMars estuvieron tomando datos del Marte, como parte de la fase de preparación de cara a la campaña científica propiamente dicha, y que deberá empezar en 2018. Y aunque toda información es valiosa, sobretodo es la oportunidad de validad que todos ellos funcionan correctamente y permitir a sus respectivos equipos adquirir experiencia en su maneja lo que aportaron esta última y corta fase de actividad antes de iniciar el aerofrenado."Gracias a estos ensayos generales, nuestros científicos pueden perfeccionar sus técnicas de adquisición de datos, incluyendo los comandos de orientación y eliminando cualquier problema de software, y van a acostumbrándose a trabajar con los datos mucho antes de que la misión principal comience el año que viene. Lo que hemos visto hasta ahora resulta muy prometedor para nuestros fines científicos". Ahora todo está en manos del equipo de navegación.

A principios de la semana pasada se cargaron los primeros comandos para el aerofrenado, que comenzaron a ser ejecutados el 15 de Marzo. A lo largo de las próximas semanas se realizarán siete encendidos del motor para ajustar su órbita, dentro del periodo previo al aerofrenado principal. Así la sonda irá bajando su punto más bajo de su órbita hasta solo 113 km de altura, es decir entrando ya directamente en las capas altas de la atmósfera de Marte. La ligera fricción generada deberá frenarlo lo suficiente para ir ajustandola, desde la elíptica inicial de 200 x 33.000 km hasta una circular de 400 Kilómetros, la ideal para sus instrumentos, pero también para ser punto de enlace con los vehículos de superficie, especialmente el rover ExoMars, que deberá llegar en 2020.

"No es la primera vez que la ESA lleva a cabo maniobras de aerofrenado, pero sí es la primera vez que empleamos esta técnica para alcanzar una órbita científica prevista, repitiéndola durante tanto tiempo", explica el director de vuelos Michel Denis."Los controladores de la misión han trabajado codo con codo con nuestros expertos en dinámica de vuelo para prepararse para esta complicada fase: estamos listos para el aerofrenado. Vigilaremos de cerca la temperatura de los paneles solares y la aceleración de la nave, no solo durante las primeras pasadas a través de la atmósfera, sino durante el resto de 2017, ajustando la trayectoria según las necesidades".

Se inicia por tanto el último y definitivo viaje de ExoMars, el que debe marcar el éxito definitivo de esta misión, adentrándose en los cielos marcianos. Una maniobra tan delicada como potencialmente peligrosa, aunque con enormes ganancias si se completa correctamente.Solo queda desear la mejor de las suertes a su equipo de navegación. Ahora todo está ya en sus manos.

Desde la llegada a Marte, ExoMars lleva siguiendo una órbita muy elíptica, el resultado de la operación de frenado y captura del 19 de Octubre. Ahora llega la hora de realizar las operaciones de aerofrenado, que le permitirán adquirir su órbita circular definitiva ahorrando mucho de su preciado combustible.

Sobrevolando el cráter Mellis, en ese momento en la frontera entre el día y la noche marciana, en una imagen tomada el 5 de Marzo.

Las observaciones científicas realizadas durante las órbita del 5 al 6, y del 6 al 7 de Marzo respectivamente. Las últimas antes de zambullirse en las capas altas de la atmósfera. 

El aerofrenado es una maniobra delicada, pero permite colocar una sonda en su órbita buscada con el ahorro de su preciado combustible. Por eso es bastante utilizada en el caso de Marte, donde ExoMars no será la primera en ejecutarlo. La Mars Reconnaissance Orbiter.

Tras  los ensayos científicos de ExoMars comienza el aerofrenado

martes, marzo 21, 2017

Bailando con la oscuridad

Una estrella y un agujero negro en una estrecha danza.

Una de las visiones más extendidas, a nivel de la calle sobre los agujeros negros es que son como inmensas aspiradoras, que atraen todo lo que existe a su alrededor como oscuras destructores de mundos. Por eso no es extraña la pregunta, cuando se explica que en el centro de la Vía Láctea existe uno de proporciones monstruosas, de como es posible que no nos absorba a todos, o si estamos destinados a caer en el tarde o temprano. La realidad es bien distinta, como suele ser habitual en temas astronómicos, tan lleno de concepciones erróneas.

Y esta nos muestran que ciertamente son pozo gravitatorio sin fondo del que es imposible escapar. Pero eso solo se aplica una vez se cruza su frontera última, el llamado horizonte de sucesos. Fuera de ella el efecto en su entorno no difiere del que podría tener una estrella muy masiva, por ejemplo. Incluso es posible entrar en órbita alrededor de ellos, como nos muestran no pocas casos de estrellas. Conocemos no pocas en ese situación con el que se esconde en el corazón galáctico, así como sistemas estelar donde uno de sus miembros se convirtió tiempo atrás en uno de ellos. La idea que muestra la película Interestelar, con planetas en órbita alrededor de un agujero negro, no totalmente plausible.

En el cúmulo globular 47 Tucanae, a 14.800 años luz de nosotros, se esconde el ejemplo mas extremo conocido. En realidad conocía la existencia de este dúo estelar desde hace cierto tiempo, pero fue en 2015 cuando las observaciones de radio por parte del ATCA (Australia Telescope Compact Array) revelaron que uno de ellos era un agujero negro, cuyas mareas gravitatorias estaban arrancando lentamente material de su compañera, posiblemente una enana blanca. Algo que confirmaron nuevos datos del telescopio espacial Chandra, que detectó cambios de su brillo en rayos X que se repetían cada 28 minutos, lo cual es probablemente el tiempo que tarda la estrella compañera en hacer una órbita completa alrededor del agujero negro. Eso la situaría a una distancia de solo 2.5 veces la que separa la Tierra de La Luna. Ninguna otra conocida se encuentra tan cerca. Y que viva para contarlo.

Aunque esté tan cerca, hasta el punto de que las intensas mareas gravitatorias la están afectando de forma clara (cosa que ocurriría con cualquier otro cuerpo masivo, como una estrella de neutrones, por ejemplo) no parece que su destino sea caer hacia la oscuridad y desvanecerse en la nada que allí se esconde. Mantiene una órbita estable. Pero rozar el abismo tiene sus consecuencia, y tan proximidad se cobra su factura en forma de pérdida de material.¿Hasta cuando? Quizás terminará teniendo la masa de un planeta gigante, o puede que termine por desaparecer casi por completo. No lo sabemos.

Como no sabemos como terminaron en este abrazo tan cercano. Existen diversas posibilidades, pero no dejan de ser solo eso, al menos de momento."Vamos a observar este binario de cerca, ya que sabemos poco sobre cómo un sistema tan extremo puede comportarse", explicam el co-autor de este estudio, Vlad Tudor, del Centro Internacional de Investigación de Radio Astronomía en Perth, Australia. "También vamos a seguir estudiando los cúmulos globulares en nuestra galaxia para ver si se pueden encontrar más pruebas de binarios con agujeros negros tan compactos".

Una enana blanca, aún brillando con fuerza por el calor de lo que un día fue ardiente corazón de una estrella como el Sol, en un estrecho baile con la más profunda oscuridad. Así de extraño y bello es nuestro Universo.
 
Representación artística del sistema binario observado, con la enana blanca situada tan cerca del agujero negro que algo de su materia se ve arrastrado hasta el, creando emisiones de rayos x en el proceso. Aunque puede hacer pensar que esta "aspirando" a su compañera, en realidad este proceso ocurriría igual si fuera otro objeto estelar masivo, como una Estrella de Neutrones. Más allá de su horizonte de sucesos el efecto en su entorno no se diferencia de cualquier otro.

Star Discovered in Closest Known Orbit Around Likely Black Hole

domingo, marzo 19, 2017

Post Vintage (221): Imágenes de la primera edad

Recordando el Marte de las Viking. 

Desde Ascraeus Mons, el más septentrional de los grandes volcanes de Tharsis, hasta el Polo Sur, cubierto por la niebla, pasando por el complejo Noctis Labyrinthus y las fisuras de Claritas Fossae. Un viaje maravilloso que empieza en el Ecuador y termina en las zonas polares y que nos regaló la Viking Orbiter 1 pocos meses antes de que, ya con su capacidad de controlar su posición cada vez más limitada, fuera enviada a una órbita más alta para evitar (o retrasar) su impacto con Marte, y finalmente se cortara toda comunicación en Agosto de 1980.

Construida a partir de imágenes tomadas con filtros rojos y violetas, a los que se añadió el verde a partir de los datos de los dos primeros, esta visión de Marte representó el punto culminante de la era dorada de la exploración marciana, que se extendió desde la segunda mitad de los 60 hasta principios de los 80, y que tuvo en las Vikings y sus módulos de aterrizaje su máximo exponente. Pero al mismo tiempo representaron el principio del fin, ya que los resultados negativos en la búsqueda de vida por parte de estos últimos, junto con la época de drásticos recortes en la exploración planetaria que llegó con la administración Reagan, significó un final súbito y abrupto en la exploración del planeta rojo, que quedaría casi abandonado hasta bien entrada la década de los 90.

Años antes de Curiosity, de Spirit y Opportunity, de la Mars Pathfinder, Mars Phoenix, Mars Odyssey, Mars Global Surveyor, Mars Reconnaissance Orbiter y Mars Express, antes de esta actual era de exploración marciana, existió una primera edad dorada, cuyo repentino final nos recuerda cuán frágiles son los pilares que sostienen nuestro esfuerzo espacial y cuyos avances nunca debemos dar por descontados. Pero a pesar de todo fue una época maravillosa.

Ascraeus Mons es el más septentrional de los 3 grandes volcanes de Tharsis, elevándose 18 Kilómetros sobre la llanura.

Noctis Labyrinthus, el "laberinto de la noche", se extienden entre el abultamiento volcánico de Tharisis y Valles Marineris,un ejemplo de las grandes tensiones geológicas que sufrió la zona a causa de la formación de esta primera.

Claritas Fossae, un sistema de fracturas que se extienden cientos de Kilómetros. Otro ejemplo de actividad geológica.

El Polo Sur marciano, cubierto por un amplio casquete de Hielo carbónico. A diferencia del Polo Norte, que parece tener una capa de hielo de agua permanente, es posible que este no sera el caso de este primero, al haber desaparecido por completo en varias ocasiones durante el Verano Austral.

Las Vikings, lanzadas en 1976, estaban compuestas de un módulo orbital y un módulo de descenso, y representaron la cima de la exploración marciana que se inició en 1965 con la Mariner 4.

Una época realmente maravillosa con gente maravillosa.

Viking 1 view of Mars' southern hemisphere from Olympus Mons to the pole - October 14, 1979

sábado, marzo 18, 2017

Cuando los lazos se rompen

Desvelando la desintegración de un joven sistema estelar. 

Una terrible batalla que terminó con la ruptura total de los lazos comunes y con cada integrante siguiendo camino totalmente divergentes, alejándose unos de otros sin posibilidades de recuperar la antigua unidad. Puede parecer la descripción de no pocos acontecimientos de la historia de la Humanidad, o quizás incluso de una relación personal entre un grupo de ex-amigos. Pero nada más lejos de la realidad. Se trata de un acontecimiento estelar, ahora revelado por el Hubble en toda su amplitud, y que explica finalmente lo que hasta hace poco era el misterioso origen de dos "estrellas fugitivas" observadas en Orión, que se movían rápidamente en direcciones opuestas, como si tuvieran un punto de origen común.

Conocidas desde hace varios siglos, se asumía que eran miembros de sus sistema múltiple ahora desaparecido, pero esas dos estrellas, por si solas, no eran suficiente para explicar su enérgica escapada. Simplemente no suman. Algo más debía haber, aún no descubierto, que había provocado el colapso y huida  de estas estrellas. Y ahora el venerable Hubble parece haber encontrado la pieza del "puzzle" que faltaba para completar el cuadro definitivo de la situación al capturar, a lo largo de estos últimos años, el movimiento de una tercera estrella fugitiva, y siguiendo el camino inverso, llegar hasta su punto de origen. El mismo que las otras, coincidentes además en el tiempo, hace unos 540 años, momento en que se debió producir la ruptura definitiva.

"Las nuevas observaciones de Hubble proporcionan una evidencia muy fuerte de que las tres estrellas fueron expulsadas de un sistema de múltiples estrellas", explica el investigador Kevin Luhman de la Penn State University en University Park, Pennsylvania. "Los astrónomos habían encontrado anteriormente otros ejemplos de estrellas de movimiento rápido que se remontan a sistemas de múltiples estrellas y por lo tanto, probablemente fueron expulsados. Pero estas tres son con las estrellas más jóvenes que conocemos. Probablemente sólo tiene unos cientos de miles de años De hecho, basados en imágenes infrarrojas, todavía son lo suficientemente jóvenes como para tener discos de material sobrante de su formación".

Los astrónomos predijeron que estos "tira y afloja" gravitatorios deberían ocurrir en racimos jóvenes, donde las estrellas recién nacidas se aglomeran, "pero no hemos observado muchos ejemplos, especialmente en aquellos muy jóvenes", explica Luhman. "La Nebulosa de Orión podría estar rodeada de estrellas que fueron expulsadas  en el pasado y que ahora se están adentrando en el espacio". El trágico final de este sistema estelar, apenas nacido, sería solo el más reciente ejemplo del caos de estas guardarías estelares, y una muestra que las estrellas, como las personas, no siempre tienen unas relaciones estables, especialmente en su alocada juventud.

La imagen por el telescopio espacial de Hubble de la NASA muestra un agrupamiento de estrellas jóvenes, llamas El Trapecio (centro). La casilla situada justo encima esboza la ubicación de las tres estrellas ahora protagonistas. El estimado lugar de nacimiento está marcado con un asterisco verde. Dos de las estrellas ya conocidas  (BN, y "I") se descubrieron décadas atrás. "I" está incrustada está incrustada en un manto de polvo y no se puede ver directamente y solo es detectable en ondas de radio. Se descubrió recientemente que la tercera estrella, "x", se desplazó notablemente entre 1998 y 2015,a unos 200.000 Kilómetros/Hora.


Esta ilustración muestra cómo sistema estelar múltiple puede romperse, arrojando a sus miembros al espacio. 1: Miembros de un sistema estelar que orbitan entre sí. 2: Dos de las estrellas se acercan en sus órbitas. 3: Las estrellas en órbita cercana eventualmente se fusionan o forman una pareja binaria binaria. Este evento libera suficiente energía gravitacional para impulsarlas todas o parte de ellas hacia las profundidades del espacio. 

Hubble Discovery of Runaway Star Yields Clues to Breakup of Multiple-Star System

viernes, marzo 17, 2017

El espacio según Trump

Así es el primer borrador del presupuesto de la nueva administración norteamericana para la NASA de cara al próximo año.

Como ya es tradicional, en un proceso que se repite anualmente, llega el momento en que las diversas propuestas para la financiación de la agencia espacial norteamericana comienzan su largo camino de presentación y discusión, diversas versiones presentadas por las diversas instituciones del gobierno de los EEUU, que con el tiempo deberán converger en una sola. Por ello ninguna de las cifras de las que hablaremos tiene validez real alguna, al menos de momento, ya que son solo eso, propuestas, pero sirven para poner, utilizando una expresión popular, las "cartas sobre la mesa".

Y si la de la Casa Blanca de Obama siempre fue interesante y fuente de controversia, la de esta año, con el peculiar personaje que ocupa ahora el Despacho oval, no podía ser menos. Y en realidad incluso generando una expectación mucho mayor.¿Con que nos sorprendería esta nueva administración?¿Sufriría la NASA un fuerte golpe presupuestario, como de hecho, menos defensa y seguridad interna, parece que sufrirán casi todas las agencias gubernamentales? Mantendría la apuesta por el SLS? Como quedaría la exploración interplanetaria, tan golpeada por la administración Obama? Y las ciencias de la Tierra? Ahora tenemos una versión inicial, aún incompleta pero ya orientativa, de lo que la administración Trump planea para los próximos años.

Conclusión? Luces y sombras. Veamos los detalles más importantes:

- Presupuesta general: La NASA recibiría 19.100 millones de dólares, unos 200 millones menos que en presupuesto anterior. Puede parecer una mala noticia, pero viendo los recortes masivos que se piden para casi todas las otras agencias gubernamentales, se puede decir que se escapa relativamente indemne del trance.

- Exploración interplanetaria: La administración Trump pide 1.900 millones para ella, lo que supone un aumento extraordinario con respecto a años anteriores, donde Obama siempre fue reticente y era habitual que propusiera recortes un año tras otro. Es con diferencia la más beneficiada, y se incluye presupuesto para el Mars Rover 2020 y la sonda Europa Clipper, aunque en este último caso sin la inclusión de un módulo de superficie. "Para preservar el equilibrio de la cartera científica de la NASA y mantener la flexibilidad para llevar a cabo las misiones que se determinó son más importante por la comunidad científica, el Presupuesto no proporciona financiación para una misión multimillonaria para aterrizar en Europa", resume la propuesta.

- Cancelación de ARM: Acrónimo de Asteroid Redirect Mission, esta curiosa propuesta, que planteaba la captura de un pequeño asteroide, llevarlo a la órbita lunar, y una vez ahí poder ser estudiado por una misión tripulada, ya parecía algo extraña y con muchos factores discutibles. Ahora la administración Trump pedirá su cancelación por su coste.

- SLS y Orión: El futuro supercohete y la nave tripulada de la NASA reciben apoyo total, asignándole 3.700 millones de Dólares, con el objetivo, según el documento ahora presentado, de "enviar astronautas estadounidenses a misiones en el espacio profundo", haciendo énfasis en la idea de futuros viajes tripulados a Marte.

- Ciencias de la Tierra: La gran apuesta de Obama, hacia la que dirigió los mayores esfuerzos presupuestarios, y la gran "enemiga" de Trump, cuyas opiniones, tanto de el como de la gente que lo rodea, sobre temas como el Cambio Climático y la protección ambiental es bien conocida. Por tanto no resulta sorprendente que reciba una de los mayores golpes, una rebaja del 13% del presupuesto con respecto al anterior, hasta los 1.800 millones. Puede parece relativamente pequeño, pero podría llevar a la cancelación de hasta tres misiones en desarrollo, y el fin de las imágenes del observatorio DSCOVR

- Oficina de educación (parte de la dirección de ciencias): Eliminada, debido a que realiza funciones que son "duplicación de otras partes de la agencia".

Es solo una versión preliminar, donde aún faltan cifras para la ciencia, la ISS, la astrofísica y el estudio del Sol, el James Webb, o los vuelos comerciales (se recalca el apoyo al sector privado, aunque sin ofrecen aún directrices futuras) y ciertamente es solo un borrador, a la que le queda mucho camino y discusiones con las dos cámaras del gobierno, que presentarán sus propias propuestas, en una "lucha" donde terminará surgiendo una versión de compromiso. Pero ya ofrece una pequeña idea de hacia donde pueden ir las directrices de Trump en este aspecto los próximos años.¿Que os parece?

Las dos perjudicadas de este presupuesto inicia, el módulo de aterrizaje para Europa y la misión ARM. Veremos si el largo camino ahora iniciado hasta el presupuesto definitivo implica el "rescate" de alguna de ellas. Más probable en el caso del primero, que fue una imposición del Congreso a la NASA, que la segunda.

Europa Clipper, que afrontó una clara hostilidad por parte de la Administración Obama, parece tener con Trump el camino despejado.

El SLS, la cápsula Orión y el viaje a Marte, otra de las ganadoras en este primero borrado.

Trump's first budget proposal is out. Here's how NASA fared

jueves, marzo 16, 2017

Los mundos de Webb

TRAPPIST-1, un sistema planetario ideal para este futuro coloso espacial. 

Con su lanzamiento previsto para la segunda mitad de 2018, uno de sus objetivos principales es determinar las composición química de la atmósfera de planetas situados en órbita alrededor de otras estrellas, utilizando para ello la espectroscopia, un método que analiza la luz separándole en diferentes longitudes de onda para identificar así sus componentes químicos (por sus firmas únicas) atmosféricos. Buscará especialmente biomarcadores, como el Ozono y el Metano, que podrían ser generados a partir de procesos biológicos. Después de haber llegado al límite de nuestra capacidad actual de observación de otros mundos, el James Webb romperá este teórico techo de cristal para llevarnos mucho más allá.

Todo esto teóricamente, ya que dependía podíamos encontrar unos objetivos perfectos para el, donde aplicar plenamente sus enormes capacidades. Y como si respondiera a nuestra llamada, el Universo nos ofreció recientemente precisamente lo que Webb necesitaba, es decir mundos terrestres, en su zona habitable y relativamente cerca de nosotros para que este pudiera captar su luz de forma clara. TRAPPIST-1 e, f g, 3 de los planetas del sistema de 7 recientemente detectado en esa pequeña estrella, y de los que podrá estudiar sus características atmosféricas con total claridad. "Hace dos semanas, te habría dicho que Webb puede hacer esto en teoría, pero en la práctica habría requerido un objetivo casi perfecto. Bueno, justo nos han dado tres objetivos casi perfectos", explica Shawn Domagal-Goldman, astrobiólogo del Goddard Space Flight Center de la NASA.

"Estos son los mejores planetas del tamaño de la Tierra para que el Telescopio Espacial James Webb los pueda estudiar en profundidad, tal vez durante toda su vida", explica Hannah Wakeford, del Goddard Space Flight Center, donde ingenieros y científicos están actualmente sometiéndolo a todo tipo de pruebas técnicas y de resistencia, y que será capaz de ver estos planetas en el infrarrojo, más allá de las capacidades que tenemos actualmente. "El telescopio Webb aumentará la información que tenemos sobre estos planetas inmensamente. Con la cobertura de longitud de onda extendida seremos capaces de ver si sus atmósferas tienen agua, metano, monóxido de carbono, dióxido y / u oxígeno".

El número de planetas de este sistema también permitirá nuevas investigaciones en el campo de la planetología. "Este es el primer y único sistema que tiene siete planetas de tamaño tierra, y donde tres están en la zona habitable de la estrella", añade Wakeford. "Es también el primer sistema lo bastante brillante y lo suficientemente pequeño para permitirnos mirar cada una de sus atmósferas. Cuanto más podamos aprender acerca de estos exoplanetas, más podemos entender cómo nuestro propio Sistema Solar llegó a ser tal y como es. Con siete planetas de tamaño de la Tierra, podemos ver las diferentes características que hacen que cada uno de ellos únicos y determinar las conexiones críticas entre las condiciones de un planeta y los orígenes".

Todo ello promete grandes momentos para el James Webb. Y lo que es aún más notable, de forma muy rápida, ya que no es dificil imaginar que TRAPPIST-1 será su primer gran objetivo una vez esté plenamente operativo. Según lo que encuentre, quizás EL mayor de toda su misión.

Así será su lento y delicado despliegue una vez lanzado. Una nueva puerta al Universo se abrirá con el.

Si existe algo parecido a señales químicas que delante actividad biológica en TRAPPIST-1 e, f y g, el James Webb la encontrará.

Infografía: El telescopio espacial James Webb.

Probing Seven Worlds with NASA's James Webb Space Telescope

miércoles, marzo 15, 2017

Un océano a las puertas

El agua líquida de Encélado podría estar mucho más cerca de la superficie de lo estimando inicialmente.

En 6 de Noviembre de 2011 Cassini realizó un sobrevuelo cercano de esta pequeña pero fascinante luna. Uno más de las decenas realizados a lo largo de los años de misión en Saturno. Sin embargo este fue especial un aspecto concreto, ya que en su transcurso se logró realizar las únicas observaciones en alta resolución en el espectro de onda de las microondas del polo sur, la zona donde se concentra toda su actividad geológica, o al menos la más espectacular, es decir sus géisers de vapor de agua helada. Y desde entonces esos datos, valiosos como el Oro más puro, no han dejado de ser analizados. Una perseverancia que ahora ofrece resultados trascendentales, ya que indicarían que el océano de agua que se esconde bajo la superficie helada podría estar a solo un par de Kilómetros por debajo de ella.

"Estas observaciones proporcionaron una visión única de lo que ocurre debajo de la superficie y muestran que los primeros metros bajo la superficie de la zona que investigamos, aunque a un nivel glacial de 50-60 K, son mucho más cálidos de lo que habíamos esperado: Probablemente hasta 20 K por encima de lo estimado. Esto no puede explicarse sólo como resultado de la iluminación del Sol y, en menor medida, del calor que radia Saturno, por lo que debe haber una fuente adicional", explica Alice Le Gall, miembro asociado el equipo de radar de Cassini y que lideró este nuevo estudio.

Las observaciones utilizadas por Alice y sus colaboradores abarcan una franja estrecha, en forma de arco, de la región polar sur, de unos 500 km de largo y 25 km de ancho, situada a al norte de las famosos "Rayas de Tigre", las fracturas por donde las plumas de vapor salen expulsadas al espacio. Debido a las limitaciones operacionales del sobrevuelo de 2011, no fue posible obtener observaciones por microondas de las propias fracturas, pero a cambio se pudo observar que era una situación que se extendía mucho más allá de ellas. "La anomalía térmica que vemos en el espectro de microondas es especialmente pronunciada en tres fracturas que no son diferentes de las rayas de tigre, excepto que no parecen estar activas en este momento".

Estas fracturas aparentemente inactivas apuntan a un carácter dinámico de la geología de esta luna, que podría haber experimentado varios episodios de actividad en diferentes lugares durante su historia pasada. Pero más interesante resulta que, incluso si las observaciones cubren sólo un pequeña zona de los terrenos polares del sur, es probable que toda la región puede experimentar la misma anomalía positiva de temperaturas, lo que podría indicar que el océano de agua esta, en esta región, muy cerca del superficie, quizás tanto como a sólo 2 km. Algo que por otro lado encaja con otro estudio, esta vez en 2016, que indicaba un grosor medio de la corteza de hielo de entre 18-22 km, pero que podría reducirse a menos de 5 km en el polo sur.

Alice y sus colaboradores piensan que la fuente de este calor interno está vinculado al ciclo de marea de sufre esta luna a lo largo de su órbita excéntrica alrededor de Saturno. Eso genera una fuerte tensión en la corteza, propiciando la formación de fallas y fracturas mientras que al mismo tiempo calienta las capas subterráneas. Un efecto que sería notablemente intenso en el polo sur, ya que al ser la corteza más delgada se deforma en mayor medida, liberando en el proceso aún más calor y contribuyendo a mantener el agua en forma líquida "Este descubrimiento abre nuevas perspectivas respecto a la formación de condiciones habitables en las lunas heladas de los planetas gigantes", explica Nicolas Altobelli, científico de la misión Cassini."Si el mar subterráneo de Encelado está realmente tan cerca de la superficie como indica este estudio, entonces una misión futura a esta luna con un instrumento de sondeo de radar penetrante de hielo podría ser capaz de detectarlo".

Un elemento más que añade, si es eso posible, aún más interés biológico a este mundo de apenas 500 Kilómetros de diámetro. Todos los elementos para que así sea están ahí, y aunque posiblemente tardaremos mucho en regresar, dada que otros mundos, como Marte y Europa, reclaman y reclamarán en el futuro todo el interés, ya sabemos que así fuera, en la distancia, un pequeño mundo extraordinario esperará siempre nuestro retorno.

Las famosas rayas del tigre de Encélado, donde se concentra, al menos actualmente, la actividad geotermal de esta pequeña luna. La franja de colores naranjas indica la zona observada en alta resolución en el espectro de las microondas y utilizada para este nuevo estudio, con las partes amarillentas indicando los lugares donde la anomalía térmica es más intensa, y que coinciden con fracturas en la corteza, hoy día sin signos de actividad, pero que podrían haberlo estad en el pasado.

El océano global de Encélado, que los años de intenso trabajo de Cassini han ido revelando. 

The South Pole of Enceladus in microwaves