En directo desde la ISS

Ultimas imágenes de Curiosity

Un mar de rocas y arena. Sol 785
Curiosa formación geológica vista por la ChemCam en Sol 778.
Panorámica Sol 752

lunes, noviembre 30, 2009

Una flota hacia el Sol

La NASA prepara el lanzamiento de su nuevo "vigilante del sol", el Solar Dynamics Observatory.

Vivimos a poco más de 8 Minutos-luz de una estrella, una distancia insignificante si la comparamos con la segunda mas cercana, Proxima Centaury, de la que nos separan 4,22 Años-luz...estudiar el Sol representa la oportunidad de profundizar en los mecanismos que controlan la actividad estelar, la de observar una estrella mediana en pleno funcionamiento desde sus cercanias...y esto nos permitió conocer el Sol, llegar a comprender su estructura, saber porque brilla, que lo alimenta, que fenómenos rigen su actividad y como afecta a nuestro planeta. Y, sin embargo, aun muchos de sus misterios esperan ser desvelados.

La dinámica solar y los mecanismos que provocan el desarrollo de fenómenos como las tormentas solares siguen sin estar del todo claro, lo que es especialmente importante cuando hablamos de lo segundo, pues tienen un efecto directo sobre la Tierra y nuestra civilización tecnológica, especialmente vulnerable a ellas.

Para intentar aclarar estas dudas la NASA lanzará, a principos de 2010, el
Solar Dynamics Observatory, un ingenio destinado a revelar los intrincados mecanismos que rigen los campos magnéticos solares, que, en ultima estancia, són los que desencadenan la actividad en nuestra estrella...con una duración prevista de cinco años, se espera que el SDO pueda averiguar los mecanismos que gobiernan el ciclo solar de 11 años de duración, durante el cual su actividad aumenta y disminuye de forma regular, manifiestándose especialmente en la aparición y desaparición de las Manchas Solares y el surgimiento de tormentas...sabemos que ocurre, y como ocurre, pero el porqué de su fluctuación regular sigue esperando una respuesta.

"El Sol es una estrella cuyo campo magnético es variable y fluctúa en escalas de tiempo que abarcan desde una fracción de segundo hasta miles de millones de años. SDO nos mostrará hasta qué punto es variable en el Sol y revelará los procesos físicos subyacentes en la variabilidad solar" explica Madhulika Guhathakurta, de la Oficina Central de la NASA.


Para afrontar dicha tarea SDO se apoyará en tres instrumentos científicos diseñados especialmente para esta tarea:

- HMI (Helioseismic and Magnetic Imager), cuya tarea será crear mapas de los flujos de plasma que generan los campos magnéticos solares, así de estos ultimos.

- AIA (Atmospheric Imaging Assembly), tomara imagenes de la atmósfera solar en múltiples longitudes de onda, desde el infrarrojo hasta el ultravioleta.

- EVE (Extreme Ultraviolet Variability Experiment), que medira los niveles de radiación del Sol en el ultravioleta extremo (EUV), una faceta importante de nuestra estrella, ya que, mientras en el espectro visible las variaciones de luminosidad son muy pequeñas en la EUV los cambios son notables, lo que puede ofrecer mucha información nueva sobre los mecanismos que rigen su actividad.

El trabajo individual y conjunto (Por ejemplo, la combinación de los datos del HMI y el AIA permitirá relacionar cambios internos con efectos externos) de estos intrumentos permitirá desvelar nuevas facetas del Sol y adentrarnos en areas que aun nos són desconocidas.

El Solar Dynamics Observatory será la primera misión espacial del "Living With a Star" (Viviendo con una Estrella) de la NASA, un amplio programa científico con el que se quiere conocer mejor nuestra estrella así como la conexión de esta con la Tierra, y del cual esta sonda se integra en la parte "espacial" del proyecto. Tras el llegaran en años sucesivos la Radiation Belt Storm Probes, la Ionosphere-Thermosphere Storm Probes y los Solar Sentinels, una flota de ingenios espaciales destinados a dar respuesta a los misterios del Sol, nuestra fuente de luz, pero, paradojicamente, aun cubierta de sombras.


Video explicativo (en ingles) de la misión Solar Dynamics Observatory y de uno de sus intrumentos principales, el HMI (Helioseismic and Magnetic Imager).

Solar Dynamics Observatory

New Solar Telescope Launches this Winter

domingo, noviembre 29, 2009

Luz verde en Sudafrica




Una nueva "bola de fuego" iluminó el firmamento nocturno de una zona de nuestro planeta, en esta ocasión sobre la provincia de Gauteng, Sudáfrica...fue un acontecimiento espectacular, tal como quedó registrado a traves diversas camaras de seguridad que, afortunadamente, estaban apuntando en la dirección adecuada. Las imágenes hablan por si mismas.

El meteoro hizo acto de presencia el pasado 21 de Noviembre, generando una espectacular luz que rompió, durante unos segundos, la oscuridad nocturna, convirtiendo la noche en día en unos instantes...como puede apreciarse en el vídeo superior, desprendió inicialmente una luz de tono verdoso, para convertirse seguidamente en una bola de luz naranja en el momento de su desintegración. Tales cambios podrían deberse a diferencias en su composición química externa e interna, que fueron generando diferentes tonos de luz mientras se vaporizaba.

Como es facil imaginar un acontecimiento tan inesperado y espectacular alarmó a mucho de los residentes de zona, incluidos los habitantes de Johannesburgo y Pretoria, donde los medios hablan de cientos de personas presentandose ante autoridades para declarar haber contemplado el fenómeno.

Para astrónomos y científicos, evidentemente, representa una nueva oportunidad de obtener y estudiar muestras de rocas llegadas de mas alla de nuestro planeta, algo siempre bienvenido porque habituamente estas objetos han permanecido inalterados desde los orígenes del Sistema Solar...por ello se está intentanto encontrar el lugar donde pudieron caer los restos del meteoro.

Este es la última de una serie de espectaculares "bolas de fuego" (desintegración de meteoritos de cierto tamaño) de que hemos tenido constancia los últimos meses y de las cuales tenemos imágenes y videos para dejar testimonio de su fugaz pero espectacular aparición. Puede parecer que ahora són más numerosos, pero lo cierto es que cada año ocurren, aunque la gran mayoría pasan desaparecibidos al ocurrir sobre zonas no habitadas, como pueden ser los Océanos o desiertos. Lo mas notable no es tanto su aparición como que hayan ocurrido en lugares poblados, donde siempre suele haber alguna cámara de seguiridad en funcionamiento dispuesta a dejar testimonio visual de lo ocurrido.



Otro de los videos del meteoro registrado por una cámara de vigilancia.


El meteoro fue visto en la provincia de Gauteng, incluidas son dos ciudades mas importantes, Johannesburgo y Pretoria.

La noche se transforma en día... otra vez

viernes, noviembre 27, 2009

De vuelta en casa




El Atlantis y sus tripulantes se encuentran ya en casa tras aterrizar con éxito en el Kennedy Space Center, Florida, con lo que se pone punto y final de forma definitiva a la misión STS-129, durante la cual este veterano transbordador completo 171 órbitas alrededor de la Tierra y recorrió casi 6,5 Millones de Kilómetros.

Terminan así las actividades de los Space Shuttle en 2009, que por delante tienen el que, si no se decide retrasar la fecha prevista de retirada, el ultimo año en activo...en total quedan cinco vuelos mas, hasta Septiembre del 2010 cuando el Discovery despegará por última vez hacia la ISS.

Aterrizaje del Atlantis

Una de las ultimas oportunidades para los aficionados de observar a la ISS y uno de los transbordadores juntos a traves del firmamento.

Tras el aterrizaje, llega la hora de la bienvenida y la tradicional rueda de prensa.

Las ultimas misiones del Space Shuttle (PDF)

Shuttle Section

La visitante

Kapteyn, una extraña en nuestra vecindad.

Mas allá del Sol se extiende en inmenso océano estrelar que conforma la Vía Lactea...moviéndonos como hojas que flotan en la corriente de un río, nuestra estrella y sus compañeras se mueven alrededor del nucleo galactico, en un viaje sin fin que dura desde casi los albores del propio Universo...nuevas generaciónes nacen, las mas antiguas van muriendo, pero todas siguen el fluir del gran río.

Aunque no estamos en una zona especialmente densa, algo mas de 20 estrellas se situan a menos de 12.5 Años-luz de nosotros, cifra que se eleva a mas de 100 si ampliamos la mirada a unos 20 años-luz...son nuestros vecinos estelares, estrellas de todo tipo y tamaño que nos acompañan en nuestro viaje, algunas de forma casi permanente, otras como visitantes fugaces (como la
Estrella de Barnard), pero todos ellos nacidos en la Via Lactea...o no?

Kapteyn es una estrella situada a unos 12,8 Años luz de la Tierra, siendo la 25ª mas cercana a nosotros...a simple vista no parece diferente a otras Enanas Rojas de nuestra vecindad, con 0,39 masas solares y una luminosidad equivalente al 0,4% de la del Sol. Aparentemente típica en muchos aspectos, en realidad es un cuerpo extraño, diferente a las demas estrellas de nuestra vecindad...tanto que, realmente, parece haber nacido lejos, muy lejos de donde ahora se encuentra.


Que la hace diferente con respecto al Sol y el resto de sus vecinas estelares? Sin duda lo que más destaca es la forma en que se mueve alrededor del centro galactico...pues lo hace "a contracorriente", en dirección contraria a todas las demas. Siguiendo con la idea del "rio" para definir el fluir de las estrellas, Kapteyn sería como un salmon, que nada remontando la corriente. No es la única, pues se conocen otras 16 estrellas que comprarten tan inusual movimiento. Tiene alguna relación entre ellas?

Bien pudiera ser...14 de ellas tienen la misma abundancia de elementos pesados, como el Sodio, Magnesio, circonio, o Bario que las estrellas del cúmulo globular Omega Centauri, el mayor y mas brillante de los que orbitan la Vía Lactea. Coincidencia? Es posible que no, pues hace tiempo que se creé que dicho Cúmulo es lo que queda del nucleo de una galaxia enana que fué devorada por la nuestra. No es un suceso extraño, pues la ley "el pez grande se come al pequeño" domina en el mundo de las galaxias, y la nuestra no es una excepción.

Durante el proceso las partes externas de la galaxia enana posiblemente fueron "desgarradas" y sus estrellas dipersadas...una de las cuales, ahora llamada kapteyn, "aterrizó" cerca de nosotros. Es solo una teoría construida tomando como base detalles y pistas, mas que pruebas sólidas y definitivas, pero que explicaría el origen y presencia de una estrella tan curiosa y unica en nuestra vecindad.

El cumulo globular de Omega Centauri, situado a 18.300 años luz de la Tierra con una poblacón de varios millones de estrellas bastante antiguas, con una edad media de 12.000 Millones de Años y situadas tan cerca unas de las otras que se estima que la separación entre ellas es de apenas 0.1 Años-luz...es este el punto de origen de Kapteyn?


Las estrellas situadas en un radio de 20 años-luz alrededor del Sol. Kapteyn es la marcada con un cuadrado blanco.

Backward star ain't from around here

jueves, noviembre 26, 2009

Un papá en el espacio

La misión STS-129 puso hace unas horas fin a su misión en la ISS, y el transbordador Atlantis ya se encuentra de camino a casa. Se pone punto final así a una estancia de 6 días, 17 Horas y 2 Minutos, durante las cuales se han trasladado 14 toneladas de suministros y respuestos a la Estación orbital, incluidos importantes repuestoA que fueron instalados por los tripulantes durante las tres salidas realizadas al exterior.

La separación no presentó ningun problema, y tras ella el Atlantis realizo otra de las maniobras ya clasicas, el dar una vuelta completa alrededor de la ISS, permitiendo obtrener una magnífica panoramica completa de ella. Ahora solo queda una última inspección a los escudos térmicos y prepararse para la ultima etapa del viaje, la entrada en la atmósfera y posterior aterrizaje

Si todo ocurre como esta previsto, el transbordador tocara tierra en Florida el proximo Viernes, unas horas de espera que se harán especialmente largas para uno de los viajeros, Randy Bresnik, que el pasado Domingo supo que habia sido padre de una ñiña, llamada Abigail Mae Bresnik. Seguramente el, mas que ningun otro, esta contando con impaciencia los minutos que faltan para el retorno.

Randy Bresnik, posiblemente el hombre con más ganas de volver a casa...por motivos mas que justificados. Felicidades, papa.



El viaje alrededor de la ISS, vista a traves de las ventanillas del Atlantis.

SPACE SHUTTLE

miércoles, noviembre 25, 2009

Los monstruos del Sol




Las sondas STEREO confirman la existencia de los Tsunamis solares.

Seriamos capaces de imaginar lo que sería ver una ola de miles de kilómetros de altura abalanzandose hacia nosotros a velocidades supersónicas? Posiblemente no, porque tal magnitud quizas va más alla de nuestra imaginación, pero no más allá de la realidad...no son fantasias, sino algo que existe realmente, aunque afortunadamente se mueven lejos de nosotoros, en una cercana y luminosa estrella llamada Sol. Esta es la historia de algo tan asombroso que no se dió crédito la primera vez que se vio, tan absurda parecia la idéa para muchos astrónomos.

Fue en 1997 cuando el observatorio SOHO registró lo que parecía el surgimiento de una inmensa ola, un auténtico Tsunami que desde su punto de origen, una poderosa eyección de masa coronal , se expandió por toda la superficie del Sol, como las ondas que extienden por un estanque al que tiramos una piedra...era algo nunca observado antes, y los astrónomos tenian dudas sobre lo que habian visto, tal como recuerda Joe Gurman, del Laboratorio de Física Solar del Centro Espacial Goddard de la NASA: "Nos preguntámos si en la una ola, o unicamente una sombra de la CME (Eyección de masa coronal) que se hallaba por encima".

Dado que SOHO, evidentemente, solo podia dar un único punto de vista, el misterio quedó sin respuesta...la solución mas evidente, la primera idéa que venia a la mente viendo las imagenes es que eran olas, pero la magnitud que ello implicaba generaba tantas dudas que no fue completamente aceptada...hasta ahora.

Las sondas STEREO llegaron para revolucionar nuestr conocimiento sobre el Sol, ofreciendo a los astrónomos una nueva manera que observarlo que, de hecho, su propio nombre dejaba bien claro: Dos vehículos gemelos y situados en lados opuestos de nuestro planeta que observarían la estrella de forma simultania y cordinada. El resultado, la capacidad de obtener imágenes en 3D, de acceder a zonas invisibles desde la Tierra y poder observar el mismo fenómeno desde varios puntos de vista. Y es precisamente esto último lo que a dado la prueba final sobre la existencia de los Tsumanis solares. No son una ilusión, ni una sombra, sino una realidad...gigantesca, asombrosa y fascinante.

Y es que no hubo dudas sobre lo que las STEREO vieron nacer y expandirse por el globo solar..un Tsunami de 100.000 kilómetros de altura (el equivalente a 8 Tierras una encima de la otra), que se desplazaba a unos 250 Kilómetros/Segundo (900.000 Km/Hora) y que liberó una energía de 2400 megatones."Realmente era una ola. No de agua, sino una gigantesca ola de plasma caliente y magnetismo" explica Spiros Patsourakos, de la George Mason University.

La observación de ambas sondas no pudo ser mas preciso, pues una de ellas, la STEREO-B, se situaba en ese momento sobre la vertical del punto de origen, mientras que su compañera, la STEREO-A se situaba en ángulo recto respecto a ella...una disposición perfecta para resolver el misterio.

Por si con esto no había suficiente para dejae claro su naturaleza, esta aun nos ofreció una nueva evidencia en una forma que resulta familiar si miramos las olas en el mar y las vemos "romper" contra la playa o algun obstaculo solido. Que es lo que precisamente la gran ola vista por las STEREO y otras mas pequeñas hicierón: "Su realidad física fue confirmada posteriormente por una serie depelículas en las que veíamos a estas romper. Las hemos visto rebotar en las manchas solares. Incluso existe una maravillosa película de una prominencia solar oscilando después de que sea alcanzada por una de ellas. La llamamos 'prominencia danzante", explica Angelos Vourlidas, del Naval Research Laboratory.

De este descubrimiento (o confirmación) se pueden sacar varias conclusiones...la científica es que ahora conocemos una faceta mas de nuestra estrella y, con ello, seremos capaces de profundizar más en ella:"Podemos usarlas para diagnosticar las condiciones en el sol. Al ver cómo las ondas se propagan y rebotan en las cosas, podemos recopilar información acerca de baja de la atmósfera del Sol que no está disponible de ninguna otra manera", señala Gurnam.

La humana es que, debemos ser capces de creer en lo que se ve aunque ello no coincida con los modelos teóricos disponibles en ese momento, pues, al fin y al cabo la ciencia se basa en la libertad, en la capacidad de cambiar, reformular y no dejarse atar por dogmas establecidos para así avanzar hacia adelante.


SOHO y las dos STEREO...mientras la primera solo pude ofrecer un unico punto de vista, las segundas, trabajando cordinadamente, observa el Sol como si fueran dos "ojos", dotando a las imágenes de profundidad y capacidad de observar el mismo fenómeno desde dos puntos de vista simultanios.

El Tsunami solar visto por el SOHO...estas imágenes fueron una sorpresa tal que inicialmente no se terminó de aceptar su naturaleza, aunque la primera impresión, para cualquiera que viera estas imagenes, es que eran como olas en un estanque. Una intuición que las STEREO han demostrado que era correcta.

Mystery of the Solar Tsunami—Solved

martes, noviembre 24, 2009

Pasos hacia la Luna

China ofrece nuevos datos sobre la futura Chang'e 3.

Si en un post anterior se hacía mención a la nueva misión lunar que India estaba preparando, ahora toca mirar al otro lado de su frontera común y centrar nuestra atención en la otra gran potencia asiática, China, quien no solo esta preparando su segunda sonda lunar, la Chang'e 2 (2011) ya esta filtrando datos sobre la tercera, la Chang'e 3, que debería partir en 2013.

Como es lógico, cuando las informaciones legan de este país, estan no destacan por su claridad y extensión, pero permiten hacernos una idea de lo que los tecnicos chinos estan preparando y que se puede resumir en una sonda mucho mas compleja que sus predecesoras y la inclusión de un rover para explorar la superficie, algo que, todo sea dicho de paso, es muy parecido a lo que planea la India. Casualidad o carrera no reconocida hacia la Luna?

De momento diseño de la Chang'e 3, según los medios oficiales, se da por finalizado y que ya se a puesto a prueba un prototipo del rover en un terreno lunar simulado...aunque aún queda terreno por recorrer, ya que China tiene que desarrollar las tecnología necesaria para realizar un alunizaje suave, así como todo lo relacionado con el control de un vehículo en otro mundo, un terreno en que solo Rusia (URSS) y los EEUU tienen experiencia directa. India tambien planea algo parecido, pero en su caso parece tener la colaboración Rusa...por ello la pregunta que el tiempo debera responder es si afrontara en solitario este desafío o buscara tambien ayuda exterior.

El objetivo seria Sinus Iridum, una llanura por la que el vehículo se movería durante 90 días, recorriendo una distancia prevista de 5 kilómetros.

Sinus Iridum, situada en el extremo Noroeste del Mare Imbrium...una antigua cuenca de impacto que fue posteriormente rellenada por la lava que formo este mar lunar. Lisa y aparentemente desprovista de accidentes, esta bella formación esta limitado por el Promontorio Laplace, de 3.000 metros de altura y que cae hacia la llanura en forma de un espectacular acantilado, y el promontorio Heraclides, de unos 1700 metros. En algun punto de esta bahía de 236 km de diametro alunizará la misión china.


Chang'e 3 en 2013

lunes, noviembre 23, 2009

La Tierra que no fue




Como se veria nuestro planeta si tuviera unos anillos como los de Saturno? Y, lo que es mas importante, como se verían estos desde la superficie? Posiblemente no muy alejado a lo que podemos observar en este video, donde se recrea esta imaginaria situación de la forma mas realista posible...

Rersulta particularmente interesante observar como estos anillos cruzarían majestuosamente la bóveda celeste y como su aspecto cambiaría notablemente dependiendo de la latitud a la que uno se encontrara...ampliandose cuanto mas cerca de los polos, estrechándose cuanto mas nos movieramos hacia zonas ecuatoriales, hasta mostrarse como una fina linia desde el mismo Ecuador. Igualmente es intrigante imaginar el efecto que tendrían sobre el clima global, debido a la sombra que proyectarian sobre la superficie.

Podemos imaginar un paisaje parecido si nos situaramos sobre las nubes de Saturno y miráramos hacia su firmamento..

Aunque solo los gigantes gaseoso del Sistema Solar posen anillos, nada físico impide que la Tierra hubiera podido tener algo parecido, aunque, por la mayor proximidad al Sol, posiblemente su composición tendría que ser diferente...mientras estos se mantuvieran por debajo del limite de Roche (frontera teórica tras la cual cualquier cuerpo de cierto tamaño se veria despedazado por las mareas gravitacionales terrestres) sus componentes no tenderían a coplasarse bajo su gravedad comun, manteniendose estables, tal como ocurre en Saturno.

Es posible imaginar un escenario donde, en lugar de la Luna, nuestro planeta habria terminado coronado por anillos tras el impacto del que, aparentemente, nació esta primera...no ocurrió así, y en su lugar La Tierra ganó un enorme satélite. Perdimos la oportunidad de tener una boveda celeste de belleza sin igual, pero ganamos una compañera de incalculable valor, que dota al eje terrestre de una estabilidad de la que careceria en su ausencia y que parece destinada a ser el trampolín desde donde nos proyectemos hacia Marte y más allá.

El limite de Roche (línia blanca) señala el punto donde cualquier cuerpo que se acerque a otro mayor se vera despedazado por las mareas gravitatorias..solo los objetos mas pequeños pueden sobrevivir más allá de esta "frontera final".

domingo, noviembre 22, 2009

Historias de una pequeña luna

Cassini sobrevuela por última vez Encelado antes de que la noche invernal cubra su hemisferio Sur.

Como si de delicadas nubes se trataran los "geisers" se destacan por encima de la oscuridad reinante, incluso en imagenes vistas tal y como nos llegan desde Saturno, sin ningún tipo de tratamiento para aumentar su resolución. Y a pesar de ello són hermosas...como lo es esta pequeña luna llamada Encelado, una pequeña joya de nuestro Sistema Solar.

La sonda Cassini la sobrevoló el pasado 21 de Noviembre, en lo que era la última oportunidad de observar su polo Sur, alli donde encuentran las llamadas "rayas de tigre", extrañas grietas que són el punto de origen de las espectaculares plumas de vapór de agua y otras partículas que se elevan hacia el espació cientos o miles de Kilómetros, ya que proximamente estas quedaran ocultas por la oscuridad de la larga noche invernal, que durara unos dos años.

"Estas primeras imágenes en bruto son espectaculares, y ofrecen un panorama aún más fascinantes de Encelado. Nuestra meta será profundizar en los datos para comprender mejor la funcionamiento de esta extraña y activa luna", explica Bob Pappalardo, científico del proyecto Cassini.

Se espera que las próximas semanas los científicos procesen y analizen la información recibida, tanto imágenes (como las que podemos ver aquí, aun en "bruto") como datos térmicos...con ellos los científicos esperan levantar un mosaico aun mas detallado del hemisferio Sur de esta luna, así como un mapa térmico de una de las "rayas del tigre" mas enigmáticas con la mejor resolución conseguida hasta la fecha.

El descubrimiento, por parte de la sonda Cassini, de estas espectaculares plumas en un cuerpo de apenas 500 Kilómetros fue una sorpresa para todos...no tanto porque hubiera actividad geológica en ella, ya que las imágenes tomadas por la Voyager 2 en 1980 ya dejaron entrever que algo se movian, sino porque esta fuera de tal magnitud. Tanta que, hoy día, nuestra visión es la de un pequeño pero sorprendente mundo, un lugar activo y cambiante, con un interior donde cada vez parece más probable pueda existir un océano de agua y condiciones adecuadas para la existencia de vida.

Nuestros encuentros con Encelado forman parte, con letras de oro, de la historia de la exploración de espacio...sus grandiosas y brillantes plumas, elevandose majestuosamente hacia la oscuridad ,son parte del maravilloso legado que la Cassini dejara tras de si una vez su voz se apague para siempre. Algo que, esperemos, tarde mucho en pasar.

Encelado a contraluz....las plumas pueden verse surgir desde el horizonte del satélite.

La superficie de la luna, cruzada por crestas y fracturas.

Las "rayas del Tigre", las enigmáticas formaciones situadas en el Sur de la luna y fuente de los Geiser que surgen de ella.

Una de las "rayas del Tigre" vista desde corta distancia...su aspecto que recuerda a las dorsales Oceánicas de la Tierra.

Cassini Sends Back Images of Enceladus as Winter Nears

sábado, noviembre 21, 2009

El segundo paso del gigante Indio

India ofrece nuevos detalles de su ambiciosa sonda Chandrayaan-2, que incluirá el aterrizaje de dos vehículos en la superficie.

Poco tiempo despues de su exitosa pero prematuramente finalizada misión lunar a cargo de la Chandrayaan-1, la primera sonda enviada a otro mundo por parte de la emergente potencia India, esta ya se encuentra inmersa en la que sera su nueva aventura hacia nuestro satélite, la Chandrayaan-2, aun mas ambiciosa que su predecesora con el cual este país quiere dejar clara su firme determinación en participar en la carrera espacial y que esta no es un capricho momentaneo sino una apuesta firme y con planes a medio y largo plazo.
Y es que la envergadura de esta nueva aventura lunar no deja lugar a dudas de que la India se toma muy en serio su aventura lunar...Chandrayaan-2 será (a menos que cambien los planes previstos) una misión múltiple, consistente en una sonda que orbitara la Luna al que se le sumara nada menos que dos Rovers lunares, dos vehículos independientes que recorrerán la superficie de nuestro satélite recogiendo muestras de suelo o rocas, y realizando análisis químicos cuyos datos seran enviados a la sonda en órbita, la cual los transmitirá a la Tierra. El que sean dos y no uno se explica por el hecho de que se trata de una misión de aterrizaje Indio-Rusa, en el que cada pais desembarcará su propio rover.
El ruso, que forma parte del programa Luna-Glob de la Agencia espacial Rusa, aterrizará en uno de los Polos de la Luna y explorará la región durante un año, llegando a recorrer unos 150 kilómetros duranta su vida activa a una velocidad máxima de unos 360 metros/Hora. Con un peso de unos 50 Kilogramos, seis ruedas y impulsado por energía solar, será, en todos los sentidos, la mas avanzada de las dos y quién realizará la mayor parte del trabajo científico.
El rover Indio es mucho mas pequeño, de unos 15 kilogramos, y tras alunizar junto con su compañero ruso, emprendera su propio camino...aunque también tomara datos científicos, parece que su función sera mas como banco de pruebas para adquirir experiencia en este campo, algo de lo que, a diferencia de Rusia y su dilatada historia espacial, carece la India, una recién llegada a la aventura espacial.
Por su parte la sonda propiamente dicha, Chandrayaan-2, se centrará, ademas de servir de enlace con la Tierra, en realizar análisis de la composición mineral lunar y levantar mapas del terreno. Su predecesora, a pesar de que prematuro final, fue quién confirmó la presencia de moléculas de agua en el suelo lunar (no confundir con el posible hielo encontrado por la norteamericana LCROSS en el Polo Sur de la Luna), por lo que el listón a superar esta alto.
El Dr M Annadurai, director el proyecto Chandrayaan, ofreció estos y mas detalles de esta nueva sonda India en la inauguración de la sexta Conferencia Nacional de Estudiantes en la de Visveswaraya University College of Engineering...así, además de todo lo explicado más arriba, detalló que el proyecto Rs 425 (denominación técnica que recibe la mision de la Chandrayaan-2) tiene como fecha inicialmente prevista para llevarse a cabo hacia 2012-13.
Tambien se hablo de lo conseguido por la Chandrayaan-1 (proyecto Rs 386 crore), que según Annadurai envió 6 terabytes de datos, los suficientes para mantenga ocupados a los científicos los proximos tres años. Igualmente esto significa que se podrían realizar nuevos descubrimientos a medida que se complete su análisis, tal como ocurrió con el tema del agua lunar, localizada en los datos eviandos por la sonda cuando esta ya hacia cierto tiempo que había dejado de funcionar.
Como puede verse la India no parece querer quedarse atrás con respecto a otras potencias espaciales emergentes, como es su vecina China, apostando por una presencia decidida en la carrera espacial....tras el éxito a medias de su primera sonda, lo ambicioso de su segundo proyecto es una declaración de principios que nos hace recordar que no solo los EEUU y China están avanzando hacia la Luna y mas allá. Japón, India y Rusia también tiene cosas que decir.

viernes, noviembre 20, 2009

Un día en la noche


Fue un momento fugaz pero al mismo tiempo espectacular, en el que la noche se conviertió en día durante unos instantes y el suelo, aseguran los testigos, temblo por el estampido sónico que siguió a la aparición de este brillante meteoro, que iluminó los cielos del Oeste de los Estados Unidos...un acontecimiento que, sin duda, tardará en ser olvidado por aquellos que tuvieron la fortuna de presenciar, la noche del 18 de Noviembre, un espectáculo celeste de tal magnitud.

La explicación mas probable del fenómeno es el del impacto de un meteorito de tamaño considerable (quizás un pequeño asteroide) hacia la atmósfera terrestre, en la cual se desintegró espectacularmente, liberando, segun se calcula, una energía equivalente a 0.5-1 Kilotones (algo menos de una décima parte de la bomba de Hiroshima), y generando en el proceso un intenso resplandor y un estruendo que hizo vibrar el terreno. La bola de fuego fue vista en diversos estados, como Colorado, Utah, Wyoming y Idaho.

Los expertos ven similitudes con la denominada Park Forest fireball, que en 2003 dió un buen susto a los habitantes de Chicago y que dejó tras de si decenas de restos meteóricos esparcidos en los suburbios de la ciudad...por lo que estos esperan que en el caso que nos ocupa terminen localizándose pedazos del cuerpo original, que habrian llegado a tierra tras su desintegración explosiva.

Una de las cosas que parecen claras es que no era un integrante (de gran tamaño) de las Leónidas, una lluvia de estrellas que esta teniendo su apogéo estos días, sino un viajero solitario que termino cruzandose en el camino de nuestro planeta...algo que ocurre con mas frecuencia de la que nos imaginamos, ya que cada año se prroducen variasm aunque en la mayor parte de los casos no tenemos constancia de ello al ocurrir sobre los Océanos o en zona deshabitadas.



El meteoro, captado por diversas camaras de seguridad en Salt Lake City


Diversas cadenas televisivas se hicieron eco de lo ocurrido, como es el caso de esta canal de informativos de Idaho.

Aunque pueda parecer lo contario, era mas de medianoche en el instante que se captó esta imagen. Algunos testimonios relatan que, durante unos momentos, se pudieron ver claramente las siluetas de las montañas situadas en el horizonte, algo posible viendo la intensidad del meteoro.

El principio de un gran viaje

Dawn entra entra nuevamente en el cinturón de asteroides, esta vez de forma definitiva.

Junto a los cometas son los cuerpos mas pequeños del Sistema Solar, y, al mismo tiempo, pueden ser los mas interesantes como fuente de conocimiento del pasado remoto de nuestra familia planetaria, pues su mismo tamaño implica una mas que probable carencia de cualquier actividad geológica y por ello, exceptuando puntuales impactos, deben haber permanecido inalterados desde su formación. Solo eso ya hace que sean tremendamente atractivos para los astrónomos, que siempre han pedido misiónes hacia estos cuerpos. Varias són las enviadas (como la japonesa Hayabusa), pero sin duda la mas ambiciosa y la que promete más descubrimientos es la sonda Dawn, una sonda de impulsión Ionica que esta destinada a revolucionár nuestro conocimientos sobre las asteroides y de sus dos miembros mas destacados, Vesta y Ceres.

Lanzada el 27 de septiembre de 2007 inició un largo camino, una viaje alrededor del Sol que acercando paulatinamente al cinturón de asteroides, al cual entro por primera vez en Junio de 2008, permaneciendo en el 40 días...fue una paso temporal, tras el cual empezó a "caer", dirigiendose hacia un encuentro cercano con Marte, pasando a tan solo 549 Kilómetros de su rojiza superficie el 18 de febrero de 2009. Alli adquirió una velocidad extra de 9.330 km/h, lo que habría necesitado 104 Kilogramos de xenón (el gas utilizado como combustible del motor Inónico) si hubiera tenido que hacerlo por sus propios medios.

Y de Marte al cinturón de asteroides, al que, oficialmente, entró el pasado dia 13 de Noviembre...como este no tiene un límite definido, se considera que cualquier asteroide que no se acerque a menos de 1.666 unidades astronómicos del Sol, que, a su vez, és la máxima distancia con respecto a este que alcanza Marte a lo largo de su órbita. Una frontera ciertamente difusa, pero que es la linia mas clara posible para separar el Sistema solar interior y el espacio que se extiende entre el planeta rojo y Júpiter, y que la sonda cruzo nuevamente, esta vez de forma definitiva.

Y es que, esta vez, no habrá vuelta a casa...Dawn se convierte, así, en el primer objeto fabricado por el Ser Humano que se convierte en residente permanente en el cinturón de asteroides, marcando el final de una etapa e iniciando lo que podría considerarse su verdadero viaje, el que representa la exploración de esta sorprendente región del Sistema Solar, habitado por una familia de cuerpos que antaño se penso que eran los restos de un antiguo planeta destruido, pero que ahora se cree que nunca existió...el cinturón serían una reliquia de nacimiento de nuestro sistema planetario, una parte de la nube de la cual se formaron los planetas y que la influencia gravitacional de Júpiter impidió su acreación para dar forma a un mundo que nunca existió.

Dawn tiene por delante una misión compleja y emocionante...en Octubre de 2011 entrara en órbita alrededor de Vesta, el tercero en tamaño y segundo en masa del Cinturón, y lo estudiará hasta Mayo de 2012, cuando lo abandonara y emprenderá su camino hacia el mayor de todos Ceres, considerado en la nueva clasificación como un "planeta Enano", al que llegará en Agosto de 2015. Un "Tour" posible gracias a que este vehículo está dotado de un propulsor de iones de gran capacidad y que le dota de la autonomía suficiente para entrar y salir de una órbita planetaria.

Se inicia así una aventura en una región cercana a la Tierra pero que había sido completamente olvidada por las sondas espaciales, que solo pasaron fugazmente por ella en su camino hacia los planetas exteriores..Dawn viene a reparar este error y con su misión se abrira una nueva era de conocimiento sobre ella.

Posición actual de la sonda Dawn.

Las mejores imágenes disponibles de Ceres y Vesta, tomadas por el Hubble...como puede observarse el primer es practicamente esférico, dándole un aspecto que se asemeja más a un pequeño planeta que no a un asteroide, conteniendo 1/3 de la masa de todo el cinturón. El segundo, que contiene un 9% del total, tiene una forma irregular, aunque se cree que ello es fruto de un fuerte impacto..de hecho una cantidad apreciable de los meteoritos que alcanzan la Tierra cada año proceden de Vesta.

Comparativa entre los dos cuerpos que visitara Dawn con otros asteroides y Marte.

Dawn Enters Asteroid Belt -- For Good

jueves, noviembre 19, 2009

Punto de encuentro



El transbordador Atlantis ya que encuentra acoplado a la ISS y ambas tripulaciones reunidas tras completarse sin mayor problema todas las maniobras previas, incluyendo el ya famoso "giro sobre si mismo", que se realiza con el objetivo de permitir a los ocupantes de la estación tomar fotos del escudo térmico para su posterior inspección por parte del equipo en tierra.

Con su llegada puede darse por iniciada la misión STS-129, que durante 8 días permanecerá en la ISS...durante su estancia se realizará el traslado de las 15 toneladas de suministros que el transbordador lleva en su bodega de carga, así como trés salidas al exteriór para la instalación de diversos repuestos.



La maniobra de "giro" del Atlantis, visto desde la ISS....el transbordador se encontraba a menos de 200 Metros de ella cuando llevo a cabo esta operación, permitiendo tomar imagenes detallas de su escudo termico. Todo una demostración de la habilidad de aquellos que pilotan este complejo vehículo espacial.

El Atlantis rumbo al espacio, visto por los administradores de la NASA desde una de las salas de siguimiento.

Shuttle Section

miércoles, noviembre 18, 2009

El dia en que la Luna pudo desaparecer

Casi totalmente invisible desde la Tierra, Atiken es la mayor cuenca de impacto que existe en la Luna y la segunda mayor del Sistema Solar.

Intuida por las sondas soviéticas Luna 3 y Zond 3 a principio de los 60, visto parcialmente por los altímetros de los Apolo 15 y 16 a principio de los 70, fotografiadas de forma completa por la Galileo en 1990 y finalmente estudiada a fondo por Clementine en 1997...esta es la historia del descubrimiento de una estructura lunar inmensa, pero al mismo tiempo oculta a nuestros ojos al situarse mas en dirección a la cara oculta, la antigua señal de un cataclismo que bien pudo haber destruido a nuestra compañera y cuyas consecuencias podrian explicar uno de los episodios mas extraños sucedidos durante la juventud de nuestro planeta, el súbito bombardeo que lo sacudió durante apenas 100 millones y que remitió tan rapidamente como empezó.

Se la conoce como Cuenca Atiken, nombre que recibió en referencia a un crater más joven y del mismo nombre situado en uno de sus extremos, y es la segunda mayor cuenca de impacto conocida del Sistema Solar, solo superada por la descomunal Hellas Planitia de Marte...2500 Kilómetros de Diámetro y 12 de profundidad media denotan la magintud de lo que alli sucedió, y si pensamos en que el de la propia Luna es de unos 3.474 resulta enigmatico como pudo sobrevivir a tal catástrofe.
Una pista que podría explicar tal misterio puede estar en la relativa poca profundidad de Atiken y la ausencia de material del manto, aquel situado bajo la corteza externa, lo que implica que el impacto no penetró demasiado a pesar de su evidente magnitud...las simulaciones indican que un golpe directo y a gran velocidad relativa habria llegado a desenterrar material situado a 200 Kilómetros de profundidad, cosa que resulta evidente que no es el caso. Igualmente que en el borde Noreste de la cuenca encontremos elevaciones de grán altura, por encima de los 8 kilómetros, podria ser tambien un indicio de la dirección por la llego el cuerpo intruso.

Todo lleva a pensar, pues, que se movia a baja velocidad con respecto a nuestro satélite y que lo golpeo en un angulo muy bajo, quizás no mas de 30º con respecto a la superficie. Algo que salvo a la Luna (y quizas tambien a la Tierra) de lo que podría haber sido un destino fatal.

Sin embargo, y la enorme cicatriz dejan testimonio de ello, es evidente que no salió intacto del evento...y, indirectamente, posiblemente tampoco la Tierra. Los indicios geológicos muestran que esta sufrió un subito e intenso bombardeo, cronológicamente fechado desde los 3950 a los 3850 Millones de años, cuyo origen no esta nada claro.¿Podría ser el cataclismo que creó la cuenca Atiken la responsable de tal bombardeo, así como de las nuevas cuencas que aparecieron en la propia Luna? Pudieron ser los restos proyectados hacia el espacio y que fueron cayendo en la Tierra o regresando finalmente a nuestro satélite los responsables? Bien podría ser el caso.Atiken en un lugar sorprendente en muchos aspectos, y no solo por su tamaño y origen. Quimicamente también es única, pues no solamente es diferente a las tierras altas lunares que la rodean, sinó que ninguna de las muestras que tanto las misiones tripuladas Apolo como las automáticas Luna trajeron de regreso a la Tierra para su estudio tiene la composición detectada en el interior de la cuenca...es mas, ni tan solo uno los meteoritos de origen lunar que se han encontrando en nuestro planeta tiene una química similar.

¿Cual es el motivo de su singular composición, de su superior abundancia en elementos como el Hierro, el Titanio y el Torio? Material proveniente de las profundidades y sacados a la luz por el impacto? Resultado de la posible fusión del terreno fruto del calor generado por el impacto? Lo cierto es que, de momento, no hay una explicación clara, y posiblemente solo una misión que trajera muestras desde el interior de Atiken podra dar una solución definitiva a este debate.

Es nuestra compañera de viaje desde hace Miles de Millones de años y el mudo testimonio de la larga y tortuosa vida que ambos mundos han tenido. En la Tierra su capacidad de renovarse geologicamente le permitio mantenerse en un estado de casi "juventud eterna", borrando en gran medida las huellas de un pasado tormentoso, pero este no es el caso de la Luna. Allí, en un paisaje apenas alterado por el paso de las eras, todo lo que ha sucedido desde su nacimiento quedó registrado. Es como un maravilloso libro cósmico, lleno de páginas sorprendentes, como aquella que habla del día en que Selene pudo haber desaparecido de la historia. De una donde, quizas, nosotros nunca habríamos existido.
La cara oculta de la Luna...Atiken destaca notablemente como una oscura mancha en la parte inferior del disco. El tamaño de la cuenca en relacíon al de nuestro propio satélite son una muestra clara de la magnitud de lo que allí ocurrió.
"Corte" geológico de la cuenca Atiken.

South Pole-Aitken basin

Searching for water in the Aitken Basin


The biggest hole in the Solar System

martes, noviembre 17, 2009

A las puertas del final




El Atlantis despega rumbo a la ISS.

El último vuelo de los transbordadores espaciales en 2009 se inició hace apenas unas horas con el lanzamiento de la misión STS-129, protagonizada por el Atlantis, que inicó así su viaja hacia la Estación Espacial Internacional...no hubo ningun tipo de problemas durante la fase crítica del despegue (los casi tres minutos que pasan entre el lanzamiento y la separación de los dos cohetes auxiliares) y este veterano vehículo ya se encuentra en órbita terrestre.

Tripulado por los astronautas Leland Melvin, Randy Bresnik, Barry E. Wilmore(Piloto), Charles O. Hobaugh (Comandante), Mike Foreman y Robert L. Satcher Jr, el Atlantis tiene como objetivo hacer llegar suministros en una cantidad mas que notable, 15 toneladas...de hecho, por cantidad y composición, los transbordadores són los unicos capacitados, actualment,e para hacer llegar tal cargamento, lo que convierte a la misión STS-129 en realmente vital para el futuro de la ISS. Por su importancia logística tambien recibe la denominación ULF-3 (Utilization and Logistics shuttle flight), el tercero de esta clase realizado por los Space Shuttle.

En total se realizarán 3 caminatas para proceder a la transferencia de las piezas de repuesto y su instalación en la estructura exterior de la ISS. En total el Atlantis permanecerá en la estación 8 dias, tras los cuales iniciara su regreso a la Tierra con un pasajero extra, Nicole Stott, que pondra fin así a una estancia de tres meses en el espacio.

Con este vuelo se dara por concluida la actividad de los transbordadores espaciales para 2009, y empezará los preparativos para el que, en teoría y si no hay ninguna prórroga, sera el ultimo año en el que estén en servicio...en total quedan seis vuelos mas, las seis ultimas ocasiónes en que podremos ver a estos legendarios vehículos surcando los cielos rumbo a las estrellas. Estamos a las puertas del final de una era.

Los integrantes de la misión STS-129, de Izquierda a Derecha: Robert L. Satcher Jr, Mike Foreman, Randy Bresnik, Leland Melvin, Barry E. Wilmore y Charles O. Hobaugh.

STS-129: Atlantis

Space Shuttle

lunes, noviembre 16, 2009

Hacia el corazón de la ciudad galáctica

Ya han pasado 400 años desde que los primeros y rudimentarios telescópios apuntaron hacia la bóveda celeste y nos mostraron no solo que no eramos en centro de todo sino que el Cosmos era muchísimo más que el Sol, La Luna, los plantas y unas cuantos estrellas decorando un fondo aparentemente estático...de los cráteres lunares y las manchas solares en el rostro de nuestra estrella (ambas, por si solos, descubrimientos revolucionarios que empezaron a derribar la equivocada visión geocéntrica que planteó Aristóteles y la iglesia Católica hizo suyo durante siglos) a la galaxias, y de ellas a los cuerpos mas exóticos, los fenómenos mas poderosos y directamente hasta los mismos orígenes de Universo.

Mucho hemos avanzado en estos cuatro siglos, y tanto la capacidad como el número de observatorios terrestres ha aumentado de forma exponencial, extendiéndose su presencia mas allá de la atmósfera terrestre y mirando al océano cósmico cara a cara. Y gracias a ellos hemos llegado hasta nadie podria soñar hace apenas unas decadas...tanto por su trabajo individual como conjunto, que es en el que se inscribe esta magnífica vista del corazón de la Vía Lactea.

La NASA utilizó su actual flota de observatorios espaciales (Hubble, Spitzer y Chandra) para obtener una panorámica del centro de nuestra galaxia con un nivel de detalle y colorido jamás alcanzado, abarcando frecuencias que van desde el infrarrojo al Ultravioleta y los Rayos X, cada una de las cuales permite ver detalles invisibles para las otras...vastos campos de estrellas, largos filamentos de gas y polvo, remamentes de antiguas Supernovas y el brillante centro de la Vía Lactea,
Sagitario A, donde los todos los indicios señalan la presencia de un Agujero negro supermasivo, pueden observarse en una magnífica visión del corazón de nuestro hogar galáctico.

Entre los elementos destacables, dejando de lado el monstruo que se esconde en Sagitario, encontramos el Cúmulo estelar de Arches, una agrupación de miles de estrellas sujetas por su gravedad común que se desplaza a unos 200 km/Segundo y se situa a solo 100 años-luz del centro galáctico...una zona peligrosa donde las fuertes mareas gravitacionales reinantes podrían acabar por dispersarlo en apenas 10-20 Millones de años.

Tambien es notable el gran Cúmulo Quintuplet, que contiene la llamada "estrella pistola" (Pistol star), una de las mas brillantes y masivas de nuestra Galaxia (150 veces la masa del Sol y 1.7 Millones de veces su brillo) y clara candidata a convertirse en una colosal Hipernova dentro de 1-3 millones de años.

Todo ello conforma el corazon de la Via Lactea, esa aparentemente delicada franza luminosa que, en las noches claras y oscuras, podemos ver cruzar delicádamente el firmamento...nosotros y nuestra estrella, el Sol, forma parte de una gran ciudad galactica de la que, situados como estamos en los "suburbios", apenas vemos la frenetica activdad que sacude su centro. Justo ahora estamos empezando a mirar mas allá del muro de polvo y estrellas que nos oculta el corazón galáctico, hacía un reino tan grandioso como caótico, un lugar tan magnificiente que nos recuerda lo insignificante de nuestro pequeño hogar.

Viaje virtual hacia el corazón de la Vía Lactea.

Imagen a gran resolución

Great Observatories Explore Galactic Center

domingo, noviembre 15, 2009

Visiones del hogar

El paso de la sonda Rosetta por las cercanias de la Tierra nos ofreció la posibilidad de ver nuestro propio planeta desde una prespectiva unica, la de un visitante exterior...algo a lo que estamos acostumbrados cuando se trata de los otros mundos del Sistema Solar, pero no tanto cuando se trata de nuestro propio hogar planetario. Si en un post anterior ya habíamos disfrutado de una de estas vistas magníficas, veamos ahora algunas mas que tambien merecen, y mucho, la pena.

En el video superior vemos la Tierra en un periodo de 24 Horas, mientras la sonda se acercaba hacia nosotros...iniciada cuando esta se encontraba a 1.1 Millones de Kilómetros y concluida a unos 320.000, la secuencia permite observar la rotación del planeta claramente y en su conjunto, gracias a que la amplia distancia permitia una visión global de nuestro mundo.

La noche terrestre vista por Rosseta....las luces de las diferentes ciudades de Norteamérica permiten intuir el Golfo de México, Florida y la costa Este de Estados Unidos. La zona de Nueva York, en la parte superior de la fotografía, se ve difusa por la prsencia de nubes.

La Tierra, vista no por la camara OSIRIS, la responsable de las fotografías mas espléndidas que nos envía la Rosetta, sino por la navcam, la encargada de proporcionar datos visuales al vehículo para así poder ajustar mejor su trayectoria. Aunque no tiene la espléndida resolución de la primera, pues al fin y al cabo su función no es obtener imagenes bellas sino útiles para la nave, sus fotografias también son de notable calidad...en esta podemos ver la Tierra desde unos 224.000 Kilómetros.

La Rosetta, vista desde el Optical Ground Station de la ESA, en Tenerife...el vídeo, compuesto por 18 imagenes tomadas entre las 03:05 y las 03:25 del pasado 13 de Noviembre. El telescopio siguió la trayectoria de la sonda, que se observa como un punto en el centro...cada fotografía se tomo con una exposición de unos 15 segundos, por lo cual las estrellas se ven como trazos alargados.

La sonda Rosetta...en el centro, con un color azulado que lo distingue del resto de vehículo, de color negro, podemos ver a Philae, el pequeño módulo de aterrizaje que se posara en la superficie del cometa Churyumov-Gerasimenko.

Rosetta sees a living planet

sábado, noviembre 14, 2009

La Luna del futuro

La NASA confirma que la mision LCROSS detecto "cantidades significativas" de agua en el interior de Cabeus, posiblemente en forma de hielo.

Es el final de una larga búsqueda y la validación casi definitiva de las teorias que defendian su posible presencia en las zonas polares de la Luna...cuando la fase superior del cohete Centaur se precipitó hacia el interior de la eterna oscuridad que domina el interior del crater Cabeus, llevo la luz a una de las incógnitas que mas se necesitava resolver, pues de ello dependía hacia donde se dirigirían los planes para instalar un asentamiento permamente...o, aun mas definitorio, si seria posible hacerlo. Y cuando la pluma de materia generada por el impacto fue estudiada por los intrumentos de LCROSS el destino tomo un rumbo claro: El "agua lunar", posiblemente en forma de hielo, existe y podria ser relativamente abundante.

"Definitivamente si, hemos encontrado agua, y no un poco sino cantidades significativas", explico con evidente y justificada satisfacción Anthony Colaprete, investigador principal de la misión al presentar los primeros resultados...los equipos de la sonda detectaron la presencia de hasta 100 litros de Agua en la nube de restos, aunque tal cantidad es probable que solo sea una fracción del total. Tal abundacia solo puede tener una explicacion: La presencia de Hielo...en forma de casquete helado o disperso en forma de pequeños "copos", pero la cuestion es que allí parece estar, y en abundancia suficiente para su explotación.

Sin duda esto significa un cambio de 180º en la percepción que teniamos de nuestra compañera planetaria: "LCROSS está dibujando una nueva y sorprendente imagen de la Luna. Esta no es la Luna de tus padres", explicó Greg Delory de la Universidad de California, Berkeley. "En lugar de un mundo muerto e inalterable, puede ser que estemos ante uno dinámico e interesante". Y es que este descubrimiento representa un punto de inflexión que bien puede resultar decisivo para nuestro futuro.

Como vamos sabiendo a medida que se desvelan mas y mas datos, el impacto creo un crater de unos 20-30 metros de diámetro, elevando la temperatura hasta los 700 Grados centígrados y lanzado dos "plumas" de materia...una, compuesta de materiales mas finos y que se elevo a gran altura, y otra mas pequeña que parecia contener materiales más pesados y que por ello no ascendio tanto. Ni la una ni la otra, eso si, lo hicieron lo suficiente como para ser visibles desde la Tierra.

El tesoro que LCROSS sacó a la luz no se limita al agua, ya que se detectaron otros compuestos interesantes, como el sodio y el dióxido de carbono, lo que convierte a esta zona lunar en un lugar aun mas interesante y merecedor de una exploración mas profunda. Y es que estas "trampas frias", donde desde hace miles de millones de años reina una oscuridad absoluta que los rayos solares nunca llegan a romper y se registran temperaturas del orden de los -230 Cº, pueden esconderse materiales que han permanecido casi inalterables desde el nacimiento de La Tierra y el Sistema Solar.

Por supuesto el descubrimiento marca el final de la busqueda, pero tambien el principio de una etapa aun mayor...la de entender porque, de donde y como esta agua helada llego hasta alli..¿del impacto de algun cometa? Del interior mismo del satélite? del viento solar? de La Tierra? El camino el conocimiento justo acaba de comenzar.

Lo que si sabemos con seguridad es la viabilidad de una base permanente en nuestro satélite paso en pocas horas de ser muy pequeña a convertirse en algo completamente realizable...la presencia de hielo implicar una gran rebaja de costes, pues de este se podria extraer Agua, Oxígeno e incluso combustible para vehículos espaciales, algo que seria extremadamente caro de transportar desde la Tierra. Un asentamiento humano, pues, gozaría de un alto grado de autonomía.

La Luna, nuestra compañera de viaje, poco a poca va mostrando sus secretos, revelandose como un mundo que, lejos de ser aburrido y carente de todo interes mas alla de su cercania a nosotros, es complejo y merecedor de ese interes del que, de forma injusta, fue privado durante 40 años. Ahora estamos volviendo a ella, y no nos esta decepcionando. Nos esta esperando y nuestra obligación es atender a su llamada.

El crater creado por el impacto de la fase superior del cohete Centaur, visto por la sonda LCROSS poco antes de que ella misma se estrellara contra la superficie lunar.

Espectro ultravioleta del impacto...las flechas señalan las linias de emisión que revelan la composición quimica de la nube de restos proyectada hacia el exterior.

Espectro infrarrojo de la nube de materia creada...las bandas amarillas delimitan las líneas que delatan la presencia de agua. La línea rojo marca lo que teoricamente se esperava ver si, y como puede comprobarse encaja perfectamente con las linias "amarillas".


Hielo en la Luna

viernes, noviembre 13, 2009

Un pequeño osasis azul

Rosetta sobrevuela la Tierra.

Un delicado y bello creciente azulado se recorta en el negro espacio...es nuestro planeta, nuestro hogar, ese oasis de vida rodeado por las tinieblas donde nacemos, vivimos, morimos, soñamos, amamos y nos peleamos, una pequeña perla perdida en la oscuridad, maravillosa en su belleza pero tambien de una apariencia sumamente fragil en su soledad. La Tierra, el tercer planeta del Sistema Solar y el unico habitable que, de momento, conocemos, muestra su rostro mas bello ante los ojos de la sonda europea Rosetta, que hoy nos sobrevolará en su largo camíno hacia el cometa Churyumov-Gerasimenko.

La imagen fue tomada el pasado día 12 de Noviembre desde unos 633.000 km de distancia en plena trayectoria de aproximación por la cámara OSIRIS (Optical, Spectroscopic, and Infrared Remote Imaging System) y permite observar el iluminado creciente de nuestro planeta con una resolución de unos 12 Km/Pixel...puede verse la Antártida en el centro de la zona iluminada, con unos puntos blancos causados por el fuerte reflejo de la luz solar sobre el hielo situado delante de la linia costera del continente.

Se espera que la sonda Rosetta, en este tercer y último encuentro, adquiera la trayectoria y velocidad necesaria para su encuentro con el cometa Churyumov-Gerasimenko, al que seguira a poca distancia durante un año, ademas de lanzar un pequeño vehículo, Philae, que, una vez posado sobre la superficie cometaria, se espera pueda transmitir información durante varias semanas desde su posición privilegiada.

Será este la culminación de un largo viaje, durante el cual habra dejado tras de si imagenes maravillosas...como la visión, en la distancia, de un pequeño planeta azulado flotando en un océano infinito, un lugar al que sus habitantes llaman Tierra.


Recreación la sonda Rosetta sobrevolando la Tierra.

Crescent Earth as Seen by Comet Chasing Spacecraft

ESA's Rosetta site